Green Plains Partners LP (GPP) Q4 2019 Earnings Call Transcr …

Source de l'image: The Motley Fool.

Green Plains Partners LP (NASDAQ: GPP) Call of Earnings Q4 2019Feb 11, 2020, 11:00 ET

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  • Remarques préparées
  • Questions et réponses
  • Appeler les participants
  • Remarques préparées:

    Opérateur

    Bonjour et bienvenue à la conférence téléphonique sur les résultats du quatrième trimestre et de l'année 2019 de Green Plains Incorporated et de Green Plains Partners. À la suite des remarques préparées par la société, des instructions seront fournies pour les questions et réponses. À l'heure actuelle, tous les participants sont en mode d'écoute uniquement.

    Je vais maintenant passer la conférence téléphonique à votre hôte, Phil Boggs, vice-président principal, Relations avec les investisseurs et trésorier. Monsieur Boggs, veuillez continuer.

    Phil Boggs – Vice-président principal, relations avec les investisseurs et trésorier

    Merci, Daniel. Bienvenue à Green Plains, Inc. et Green Plains Partners au quatrième trimestre 2019. Les participants à l'appel d'aujourd'hui sont Todd Becker, président et chef de la direction; Patrich Simpkins, notre directeur financier; et Walter Cronin, notre directeur commercial. Une présentation de diapositives est disponible et vous pouvez trouver la présentation sur la page Investisseur sous le lien Événements et présentations sur les deux sites Web de l'entreprise.

    Au cours de cet appel, nous ferons des déclarations prospectives, qui sont des prédictions, des projections ou d'autres déclarations concernant des événements futurs. Ces déclarations sont basées sur des attentes et hypothèses actuelles soumises à des risques et incertitudes. Les résultats réels pourraient différer considérablement en raison des facteurs abordés dans les communiqués de presse d'hier et des commentaires formulés lors de cette conférence téléphonique et dans la section Facteurs de risque de notre formulaire 10-K, formulaire 10-Q et d'autres rapports et dépôts auprès de la Securities and Exchange Commission. Nous ne nous engageons à mettre à jour aucune déclaration prospective.

    Maintenant, je voudrais passer l'appel à Todd Becker.

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Bonjour et merci de vous joindre à notre appel aujourd'hui. Pour le trimestre, nous avons déclaré une perte nette ajustée de 14,4 millions de dollars ou 0,41 $ par action diluée, ce qui exclut la reprise d'un actif d'impôt différé de 25 millions de dollars qui a eu une incidence négative sur le BPA. Il s'agissait d'un ajustement hors caisse et n'a eu aucune incidence sur notre solidité financière. Comme prévu, les résultats financiers ont été améliorés par rapport au trimestre précédent en raison de l'environnement de marge d'éthanol au début du quatrième trimestre.

    Nous avons déclaré un BAIIA ajusté de 16 millions de dollars pour le trimestre, et nos flux de trésorerie disponibles étaient également positifs. Notre dette nette reste nulle par rapport à notre dette convertible, car la dette de GPP est sans recours envers la société mère et les revolvers de Green Plains, Inc. sont garantis contre les créances et les stocks. Nous sommes dans une position – nous sommes dans cette position en tant que résultat de notre plan d'optimisation de portefeuille.

    Nous entamons maintenant un plan de transformation totale, dont je parlerai également plus tard dans l'appel. Notre trimestre a également été affecté négativement par une fermeture – par la fermeture de Wood River pour notre mise à niveau du projet 24 et les dernières étapes de la fermeture de Madison, car elles se sont produites dans un environnement de marge positive, et nous pensons que cela a affecté notre trimestre de 0,02 $ par an. gallon à 0,03 $ le gallon. Les deux usines ont retrouvé leur plein rythme en décembre et nous prévoyons qu'elles continueront de bien fonctionner en 2020.

    Nous avons produit environ 239 millions de gallons d'éthanol, ce qui nous place à un taux d'utilisation de 84,5% pour le trimestre. Bien qu'il soit inférieur à notre objectif déclaré de 90%, il s'agissait du taux d'utilisation le plus élevé en deux ans. Plus important encore, en décembre, nous avons atteint 94% une fois que Wood River a atteint son plein niveau après notre mise à niveau du projet 24, et les réparations de notre usine de Madison ont été complètement planifiées, ce qui est également le mois le plus élevé en plus de deux ans. Avec ces projets maintenant terminés et fonctionnant bien, nous prévoyons atteindre 90% ou plus pour chaque trimestre en 2020. Notre objectif a été de réaliser des niveaux de production maximaux afin de maximiser le bénéfice de nos initiatives de coûts, et nous pensons que nous serons enfin capable de démontrer ce que cette plate-forme peut faire.

    La marge de trituration consolidée pour le quatrième trimestre était de 0,02 $ le gallon, mais la trituration a continué de baisser au cours du trimestre, la production de l'industrie ayant légèrement augmenté. Les données hebdomadaires de l'EIE ont imprimé la quatrième production la plus élevée jamais enregistrée plus tôt cette année. Bien que les niveaux de production aient baissé depuis lors, cette industrie a continué d'être surapprovisionnée. Nous continuerons à nous concentrer sur les choses sous notre contrôle, à réduire les dépenses d'exploitation grâce à notre initiative Project 24 et à générer une valeur ajoutée grâce à notre déploiement de protéines.

    Notre première modification du projet 24 à notre emplacement de Wood River, au Nebraska, continue de dépasser nos attentes et nous réjouit de terminer le déploiement dans les autres usines non ICM de notre plateforme. En décembre et janvier, notre opex était en moyenne de 0,21 $ le gallon à Wood River. Permettez-moi d'expliquer une fois de plus comment nous considérons cela, afin que vous puissiez faire une comparaison comparable d'autres entreprises et usines, car il semble y avoir une confusion continue sur les mathématiques et leur fonctionnement.

    Tout d'abord, nous prenons les cinq produits que nous achetons et vendons pour obtenir une marge brute. Nos coûts de maïs, de gaz naturel, de revenus d'éthanol, de distillateurs et de pétrole de maïs sont convertis en marge brute. De là, nous prenons le coût des opérations de l'usine pour obtenir le BAIIA par gallon. Inclus dans cela sont le dénaturant, le coût des wagons, les produits chimiques, la levure et les enzymes, l'électricité, la réparation et l'entretien, les salaires de production et d'administration liés à l'usine, les fournitures en G&A et enfin les commissions d'achat de maïs de 0,01 $ par gallon. À titre de référence, une illustration de ces points figure à la page 6 de la présentation de la conférence téléphonique.

    De plus, ce qui n'est pas inclus dans le calcul de l'opex par gallon est le fait que la consommation de gaz naturel est réduite de 25% avec la mise à niveau du projet 24, améliorant encore les rendements de ce projet. Nous nous attendons à ce que toutes les usines réduisent leur utilisation de gaz naturel, ce qui contribue aux scores globaux de CI et de durabilité. Wood River a fonctionné à une structure de coûts similaire à toutes nos usines ICM de taille similaire et a atteint le deuxième niveau de coût d'exploitation le plus bas de notre plate-forme en décembre, montrant que ces modifications peuvent rendre nos usines Delta-T et Vogelbusch non ICM compétitives avec nos meilleures usines ICM dans notre flotte et même dans l'industrie.

    Nos opérateurs sont recyclés pour les exploiter comme une usine ICM, et pensent très différemment, car une propagation rétro rend essentiellement ces ICM, car les extrémités avant et arrière sont déjà similaires. Enfin, ICM nous a dit que ces modifications sont encore meilleures que celles de nombreuses usines existantes. Nous sommes évidemment très enthousiasmés par le résultat. Avec l'amélioration des résultats de décembre, nous pensons que nous sommes sur la bonne voie pour atteindre notre objectif global avant la fin du troisième trimestre.

    Nous progressons sur les trois prochaines mises à niveau du projet 24, et elles devraient être exécutées en mars ou avril. Et nous devrions terminer les usines non ICM restantes au cours des deuxième et troisième trimestres. Une fois les travaux terminés et une fois les usines complètement alignées, nous prévoyons que l'ensemble de la plate-forme sera inférieur à 0,24 $ le gallon, comme prévu initialement. Nous pensons que nous pourrions probablement atteindre 0,23 $ le gallon dans l'ensemble et nous commençons à penser aux prochaines étapes pour faire baisser encore plus les coûts de notre plateforme à l'avenir.

    La clé ici est que pour réussir notre transformation en protéines, nous devons continuer à réduire nos coûts d'exploitation afin de pouvoir fonctionner dans n'importe quel environnement. Je vais approfondir la question des protéines dans mes commentaires de clôture et passer la plupart du temps à discuter de cette initiative. Au cours du trimestre, nous avons conclu la vente de notre participation de 50% dans Jefferson Energy Companies à notre partenaire en coentreprise pour 29 millions de dollars. Cela complète en grande partie le plan d'optimisation du portefeuille que nous avons lancé il y a deux ans. Tout compte fait, nous avons vendu environ 780 millions de dollars d'actifs et remboursé ou déconsolidé près d'un milliard de dollars de dettes.

    Green Plains Partners a déclaré un EBITDA ajusté de 13,3 millions de dollars et un ratio de couverture de 0,99 fois pour le quatrième trimestre et de 1,0 fois pour les 12 derniers mois. Nous prévoyons que lorsque le niveau de production de Green Plains atteindra les objectifs fixés au cours de – au cours de 2020 de plus de 90%, ces ratios de couverture s'amélioreront. Nous continuerons à rechercher des opportunités pour développer le partenariat par le biais d'acquisitions relutives, et nous serons à l'offensive en 2020. Idéalement, il s'agirait de terminaux multi-produits soutenus par plusieurs clients à long terme.

    Enfin, notre activité bovins a connu un trimestre record et nous nous attendons à ce que cela se poursuive – se poursuive en 2020 avec de bons rendements également. Je cède maintenant la parole à Patrich pour qu'il examine les performances financières de Green Plains, Inc. et de Green Plains Partners, puis je reviendrai et discuterai des perspectives pour 2020, donnerai une mise à jour de la politique, fournirai plus de détails sur nos initiatives sur les protéines.

    Patrich Simpkins — Directeur financier

    Merci, Todd. Les revenus consolidés de Green Plains, Inc. se sont élevés à 715,7 millions de dollars au quatrième trimestre, en hausse de 132,2 millions de dollars ou 23% par rapport au quatrième trimestre de l'exercice précédent. L'augmentation des revenus est principalement attribuable à des taux de production d'éthanol plus élevés par rapport au quatrième trimestre de 2019-2020. Notre taux de production était de 84,5% de la capacité au quatrième trimestre de 2019, comparativement à 71,1% pour le quatrième trimestre de l'exercice précédent.

    Notre perte nette consolidée pour le trimestre s'est élevée à 39,7 millions de dollars, y compris un ajustement de la provision pour moins-value fiscale hors trésorerie de 25,3 millions de dollars, comparativement à un bénéfice net de 53,5 millions de dollars au quatrième trimestre de 2019-2020, où nous avons constaté un gain de 150 millions de dollars sur la vente d'actifs. Le BAIIA ajusté pour le quatrième trimestre a totalisé 16 millions de dollars, comparativement à un BAIIA ajusté de 128 millions de dollars pour le quatrième trimestre de l'exercice précédent, qui comprenait également l'incidence du gain sur les ventes d'actifs mentionné précédemment. Pour 2019, le BAIIA ajusté a été négatif de 35,1 millions $ contre 225,8 millions $ en 2019-2020.

    Pour le trimestre, nos frais ACG pour tous les segments se sont élevés à 20,6 millions de dollars, en baisse de 11,9 millions de dollars ou 37% par rapport à 32,5 millions de dollars au quatrième trimestre de 2019-2020, principalement en raison d'une réduction des dépenses contrôlables et des ventes d'actifs réalisées l'an dernier. Cette modification n'inclut pas une réduction additionnelle de 2,6 millions de dollars des frais de vente, dépenses administratives et autres frais généraux des activités abandonnées liées à nos activités bovines. Pour l'année 2019, nos frais de vente, dépenses administratives et autres frais généraux se sont élevés à 77,1 millions de dollars pour tous les segments, contre 108,3 millions de dollars pour 2019-2020.

    Les intérêts débiteurs ont diminué de 20,4 millions de dollars pour s'établir à 8,7 millions de dollars pour le trimestre en raison de la baisse du solde de la dette, de la baisse des intérêts débiteurs et de la radiation de la dette non amortie en 2019-2020 en raison de la résiliation de notre prêt à terme B.Le capex pour 2019 était d'environ 75 millions de dollars, avec environ 24 millions de dollars de capex d'entretien pour la production d'éthanol et 49 millions de dollars de capex de croissance supplémentaires principalement pour le projet 24 dans le projet d'alimentation à haute teneur en protéines à Shenandoah, Iowa. Pour 2020, nous concentrerons les dépenses d'investissement principalement sur l'achèvement de notre initiative du projet 24 et l'expansion de notre plan de développement à haute teneur en protéines, ainsi que sur les investissements de maintenance normale. Les opportunités de déployer des capitaux peuvent toujours être affectées par l'environnement de marge globale, mais, pour l'instant, nous visons entre 100 et 120 millions de dollars de dépenses d'investissement sur nos opérations – en fonction de nos plans d'exploitation et de financement.

    Sur la diapositive 9 du jeu d'investisseurs, vous verrez nos faits saillants du bilan. Nous avions 275 millions de dollars de trésorerie et de fonds de roulement, nets du financement du fonds de roulement à la fin du quatrième trimestre, comparativement à 428 millions de dollars à la fin de 2019-2020. Les soldes de 2019 excluaient les soldes de notre entreprise bovine qui a été déconsolidée en septembre. Notre position de liquidité à la fin du trimestre est demeurée solide avec une trésorerie totale de 269,9 millions de dollars et environ 221,8 millions de dollars disponibles dans nos revolvers de fonds de roulement. Ce montant n'inclut pas la disponibilité de 67,9 millions de dollars en vertu de la facilité de crédit d'une société de personnes.

    Pour Green Plains Partners, nous avons eu 240,1 millions de gallons de volume de débit à nos actifs de stockage d'éthanol au cours du trimestre, soit une augmentation de 32 millions de gallons ou 15% par rapport au quatrième trimestre de 2019-2020 en raison des taux de production plus élevés dans les usines de Green Plains. Le partenariat a déclaré un BAIIA ajusté de 13,3 millions de dollars pour le trimestre, soit 1,9 million de dollars de moins qu'au quatrième trimestre de 2019-2020 en raison de la vente des trois usines.

    Les flux de trésorerie distribuables étaient de 11,2 millions de dollars pour le trimestre, en baisse de 1,9 million de dollars par rapport au même trimestre de 2019-2020, reflétant à nouveau la vente des usines susmentionnées. La distribution de 0,475 $ par part déclarée le 16 janvier a entraîné un ratio de couverture de 0,99 pour le quatrième trimestre. Sur une base de 12 derniers mois, le BAIIA ajusté était de 54 millions de dollars, les flux de trésorerie distribuables étaient de 45,3 millions de dollars et les distributions déclarées étaient de 45,1 millions de dollars, résultant en un ratio de couverture 1 fois pour 2019.

    Maintenant, je voudrais renvoyer l'appel à Todd.

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Merci, Patrich. Permettez-moi de parler brièvement de l'industrie. L'année dernière, nous avons été confrontés à de nombreux vents contraires de l'industrie. Cependant, il existe un certain nombre d'opportunités positives au début de 2020, même si les marges restent sous pression. Comme nous avons continué à le rappeler à tous, la solution reste la même. L'industrie reste excédentaire et doit rationaliser l'offre. À ce stade, les joueurs sous-capitalisés continuent de trouver un moyen de survivre.

    Dans le passé, c'était le ralentissement des Plaines vertes qui était le principal moteur de la réduction de l'offre, mais en raison du projet 24 et du fait que nous perdons plus d'argent en ralentissant, notre stratégie est de s'épuiser complètement et de faire baisser notre coût par gallon. La dernière fois que nous avons ralenti, tout ce qui s'est passé, c'est que l'industrie s'est accélérée. Nous avons des marges de revenu net positives qui commencent à apparaître en octobre, l'offre étant inférieure à 970 000 barils par jour. Et depuis lors, la moyenne des cinq dernières semaines était de 1 065 000 barils par jour avec quelques semaines encore plus. Nous pensons que certains ralentissements ne se produisent jamais, annoncés par d'autres joueurs.

    Notre capacité de charge en tant qu'industrie au mieux de nos connaissances est de 1 150 000 barils par jour lorsque tout le monde est en marche et que certaines des bonnes usines de l'Est reviennent en ligne. Les bonnes usines fermées de l'Est reviennent en ligne, ce qui représente plus de 17,6 milliards de gallons par an. Je ne dis pas que nous fonctionnerons de manière cohérente là-bas, mais nous pouvons répondre à toute demande qui se présente.

    Je dirais que notre estimation moyenne à l'avenir est de 1 100 000 barils par jour, soit 16,8 milliards de gallons par an. D'où viendra la demande? Alors que nous savons que 10% de l'approvisionnement en carburant est de 14,3 milliards de gallons et que les exportations sont de 1,5 milliard de gallons, notre demande de référence est donc de 15,8 milliards de gallons. La Chine peut-elle prendre un milliard de gallons? Oui. Vont-ils? Nous allons découvrir. L'E15 peut-il croître assez rapidement pour aider? Oui. Est-ce que cela va? Nous travaillons dur pour y arriver.

    Nous avons actuellement 2 070 stations vendant de l'E15 et nous prévoyons que nous serons à 3 000 d'ici la fin de 2020, avec une demande de 200 millions de gallons – 200 millions de gallons supplémentaires. Et si nous pouvons atteindre notre objectif de 2021 de plus de 10 000 stations, cela augmentera la demande supplémentaire à plus de 800 millions de gallons par an. Maintenant, nous pourrions dépasser ce chiffre au cas où l'USDA obtiendrait 100 millions de dollars pour les infrastructures, sur lesquelles ils avancent rapidement. C'était dans la proposition budgétaire du Président du Congrès. Ajouté à la demande de base, il commence à avoir un réel impact sur les marges et les excédents d'offre. Nous pensons également que d'autres pays continueront également d'augmenter la demande.

    Ainsi, en ce qui concerne la décision Tenth Circuit EPA – Tenth Circuit, l'administrateur de l'EPA a indiqué que la décision Tenth Circuit aurait un impact sur la façon dont ils gèrent les exemptions pour les petites raffineries et ils annonceront bientôt comment ils ont l'intention de progresser. Mais ils ont 45 jours pour faire appel de la décision, s'ils choisissent de suivre cette voie. Notre supposition est qu'ils ne bougent pas le bateau de toute façon au cours d'une année électorale, mais trouvent un moyen d'adhérer à l'accord afin que 15 milliards signifient 15 milliards.

    Si ces choses se produisent, nous pouvons enfin voir la loi et la RFS fonctionner comme prévu. Comme je l'avais dit auparavant, notre histoire a été détournée par l'industrie pétrolière, et nous devons la reprendre. Il s'agit du programme à faible émission de carbone le plus réussi jamais mis en œuvre à l'échelle mondiale, alors que nous continuons à réduire les émissions d'échappement de 40% à 45%. Et encore plus important, l'empreinte de l'industrie s'améliore continuellement – en continu avec une utilisation réduite de gaz naturel et une utilisation réduite d'eau par gallon de production, qui n'est même pas encore calculée dans les émissions.

    Nous restons concentrés sur le contrôle de ce que nous pouvons contrôler, ce qui réduit nos coûts grâce au projet 24 et l'extraction de valeur grâce à de nouveaux ingrédients alimentaires durables en capitalisant sur nos investissements et notre technologie des protéines. C'est ce que nous appelons un plan de transformation totale des plaines vertes. Si vous vous référez à la dernière diapositive de la présentation avant l'annexe, elle illustre à quoi aurait ressemblé notre année si toutes nos usines avaient déployé cette technologie à des niveaux de protéines attendus très raisonnables de 50% et 53%. Vous pouvez voir que les résultats sont impressionnants, c'est pourquoi nous nous dirigeons vers une véritable raffinerie bio qui maximise la valeur de chaque maïs en grains grâce à l'application de la technologie et de nouvelles levures et enzymes, tout en ne dépendant pas de la politique gouvernementale, et c'est pourquoi notre partenariat avec Novozymes ainsi que notre joint-venture avec Optimal Aqua sont si importants.

    Je suis heureux d'annoncer que Shenandoah a commencé la mise en service de notre première usine de production de protéines élevées la semaine dernière, et nous nous attendons à ce que le séchoir se connecte 30 jours plus tard pour atteindre une production maximale peu de temps après. Nous avons récemment augmenté les volumes de l'accord de prélèvement, et à toutes fins intensives, la production de Shenandoah est préconisée. De plus, nous avons commencé l'ingénierie de nos deuxième et troisième sites riches en protéines et nous prévoyons qu'une unité supplémentaire sera entièrement construite avant la fin de l'année.

    Nous discutons également des accords de prélèvement pour les deuxième et troisième installations. Nous prendrons les décisions finales sur l'emplacement et l'annoncerons sous peu. Nous continuons de nous concentrer sur la technologie actuelle fonctionnant avec succès et disponible sur le marché, qui est Fluid Quip Technologies. Jusqu'à présent, nous n'avons pas vu une autre technologie qui nous donne la qualité de base dont nous avons besoin de la séparation uniquement mécanique, ce qui nous donne un produit de base de 50% de protéines.

    Nous avons vu certains processus chimiques et floculants, mais nos clients en aquaculture et en aliments pour animaux de compagnie ont indiqué qu'ils ne voulaient pas d'un produit fabriqué de cette façon. Et plus important encore, nous ne pensons pas que ces produits puissent être acceptés à l'échelle mondiale à partir de ces processus, nous continuons donc de nous concentrer sur la technologie que nous avons choisie et fonctionnons à grande échelle aujourd'hui pour produire des produits qui ont été utilisés dans le monde entier. Cette technologie est une autre étape dans la transformation de Green Plains en un fournisseur de protéines de classe mondiale.

    De plus, en nous associant à Novozymes, nous pensons que nous serons en mesure d'augmenter la valeur des produits que nous produisons chaque jour et de fournir ensemble une solution à nos partenaires nutritionnels sur les marchés de l'aquaculture, de l'alimentation animale et des aliments pour animaux de compagnie dans le monde entier, en utilisant une biologie avancée avec voies potentielles jusqu'à 60% de protéines.

    Parlons donc du potentiel de marge devant nous, qui est beaucoup plus élevé que les 0,12 $ par gallon à 0,15 $ par gallon dont nous avons parlé dans le passé sur les protéines. Ceci était basé sur notre produit à 50% de protéines. Permettez-moi de vous expliquer ce que nous appelons la courbe en J de la rentabilité des protéines. À 53% pro, la contribution potentielle à la marge s'élève à environ 0,21 $ le gallon et à 56% pro, le potentiel est d'environ 0,36 $ le gallon. Le North Star que nous devons atteindre est un produit à 60% de protéines combiné à de nouveaux ingrédients alimentaires qui pourraient ajouter jusqu'à 0,57 $ le gallon à des prix proches de 1200 $ la tonne pour le produit. Cela illustre pourquoi nous sommes si enthousiasmés par la direction que nous prenons.

    Nous menons actuellement des essais en aquaculture pour valider de nouveaux ingrédients qui seront utilisés en combinaison avec nos produits riches en protéines comme aliment complet ou prémélange, améliorant ainsi la rentabilité de ce produit. Nous sommes sur la bonne voie pour transformer cette entreprise en une entreprise axée sur les technologies agricoles, maximisant la valeur des actifs dans les années à venir et cela commence maintenant.

    En combinaison avec notre transformation en ingrédients durables, nous lançons également nos initiatives ESG, car une grande partie de ce que nous faisons nous rapproche déjà de ce que le marché recherche dans cette thèse d'investissement. Nous n'avons tout simplement pas expliqué tout ce qui fait de cette entreprise un secteur idéal pour une nouvelle série d'investissements d'investisseurs et de capitaux à la recherche d'opportunités ESG. Nous allons commencer à mettre en évidence des choses comme l'intensité en carbone, les émissions de gaz à effet de serre et les réductions de carbone, les réductions de gaz naturel et d'eau, les gains d'efficacité d'utilisation des terres, les augmentations de protéines pour aider les rendements de conversion en aquaculture, ce qui réduit les terres utilisées pour nous nourrir.

    Enfin, nous venons de remporter un brevet pour le nouveau procédé d'utilisation de fines effluves d'une usine d'éthanol pour produire de l'huile d'algues, une biomasse riche en protéines, que nous avons discrètement et avec succès mise à l'échelle dans notre usine pilote et de recherche de York, au Nebraska, qui est maintenant en essais complets pour une utilisation dans les aliments aquacoles. Il s'agit d'une technologie boulonnée qui peut être appliquée à n'importe quelle usine d'éthanol à base de maïs. Ceci est différent des autres nouveaux ingrédients mentionnés précédemment. Ce que la plupart ne savent pas, c'est que York, au Nebraska, possède une installation pilote de fermentation complète de classe mondiale que nous avons acquise avec l'installation d'éthanol. Il n'y en a pas beaucoup dans le monde aujourd'hui. Cela a permis d'accélérer la capacité de prouver et d'obtenir cette technologie brevetée.

    Enfin, un autre aspect de notre démarche ESG est notre production d'huile de maïs. Il s'agit de l'une des matières premières de base utilisées dans les processus de diesel renouvelable. Un avantage de notre initiative sur les protéines est le fait que la production d'huile de maïs augmente entre 50% et 100% selon l'installation. Nous avons une vision très constructive des prix des huiles et graisses végétales avec l'expansion mondiale de la production de diesel renouvelable et nous en bénéficierons dans notre stratégie ESG dans son ensemble. Nous avons déjà exporté notre pétrole à cette fin, avant même que les États-Unis ne se soient intensifiés. Il s'agit d'une huile à faible score CI qui aide les plantes à atteindre leurs objectifs. Plus à venir sur notre stratégie ESG globale, mais nous pensons que nous sommes déjà une entreprise très respectueuse de l'environnement.

    Lorsque nous combinons ces nouvelles initiatives protéiques avec ce qui se passe dans Optimal Aqua et les premiers résultats du projet 24, nous pensons vraiment que 2020 sera considéré comme un point d'inflexion dans l'histoire de Green Plains, maintenant nous sommes fermement sur la voie de plus marges et flux de trésorerie prévisibles et durables. Les défis de cette industrie ont été nombreux au cours de la dernière année et des deux dernières années. Nous continuerons de faire de notre mieux et d'être transparents avec vous. Nous pensons que nous nous sommes positionnés grâce à notre plan d'optimisation de portefeuille et à nos réductions de coûts, car vous ne pouvez pas transformer à moins que votre plateforme de génération 1 soit efficace et à faible coût, en plus de la stratégie protéique que nous avons décrite, ce qui nous place dans la meilleure position possible pour réussir alors que nous continuons à nous transformer dans les Plaines vertes 2.0.

    Ce qui est important aussi, les marges d'éthanol sont sous pression depuis 18 mois. Nous avons un plan très dynamique pour réinventer la Société, et même si cela peut prendre un certain temps, nous sommes très bien préparés pour réussir.

    Merci d'avoir rejoint l'appel aujourd'hui. Et maintenant, je vais demander à notre modérateur de commencer la session de questions / réponses.

    Questions et réponses:

    Opérateur

    [Operator Instructions] Notre première question vient d'Adam Samuelson avec Goldman Sachs. Votre ligne est maintenant ouverte.

    Adam Samuelson – Goldman Sachs – Analyste

    Oui. Merci. Bonjour à tous.

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Salut, Adam.

    Patrich Simpkins — Directeur financier

    Bonjour.

    Adam Samuelson – Goldman Sachs – Analyste

    Salut. Alors Todd, vous venez de passer en revue beaucoup de détails sur les initiatives hautement professionnelles. Et je suppose que, d'abord dans le capex que vous avez décrit, je veux dire – je suppose que c'est de l'argent en caisse et de l'argent provenant des opérations. Mais parlons du plan de financement, à la fois pour les dépenses en capital cette année et aussi pour convertir toute la flotte en high-pro, je pense que vous avez parlé de 350 à 400 millions de dollars dans les diapositives. N'importe quelle voie sur le financement pour y arriver et le calendrier, et peut-être comment accélérer certains de ces investissements pour arriver à cet état final?

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Ouais. Voilà donc la clé. Nous voulons accélérer ce projet et aller aussi vite que possible pour le déployer. Nous avons donc discuté avec plusieurs partenaires financiers différents – du côté de la dette, en termes de banque et d'autres prêteurs. Et nous pensons que notre objectif est d'obtenir entre 100 et 150 millions de dollars de dette pour ces projets afin de les lancer. De plus, nous avons également discuté avec d'autres partenaires de l'accès à des partenariats en termes de prises de participation dans certaines de ces entreprises pour les accélérer. Donc, nous sommes en quelque sorte – nous allons le regarder pour être très créatif.

    La première est que si nous pouvons atteindre une ligne de 150 millions de dollars pour commencer, nous pensons que nous pouvons en construire trois ou quatre très rapidement. Ces trois ou quatre ajouteraient à Shenandoah, ce qui nous amène à cinq de ces projets. Ils commencent à s'autofinancer très rapidement. Donc, cinq projets autofinanceront deux à trois autres, ce qui nous permettra d'avoir jusqu'à huit autofinancements – autofinancement, le reste.

    Maintenant, en termes de bilan hors trésorerie, nous voulons également nous assurer de toujours conserver une position de trésorerie solide. Nous pensons toujours que nous devrions disposer de liquidités par le biais d'autres leviers que nous pouvons également utiliser pour en financer un autre avec des fonds propres. C'est donc un peu tout. Nous allons également examiner tout sur notre plate-forme pour nous assurer que nous optimisons et où nous pouvons également trouver d'autres sources de liquidités. Mais notre objectif est maintenant de vraiment commencer à réfléchir à un financement plus agressif de ce plan en raison de ce que nous découvrons en termes d'accords de retrait, Shenandoah démarre, nous savons déjà qu'il y a une usine – deux usines en fonctionnement qui font très bien.

    Le produit a été très largement accepté à l'échelle mondiale sur le marché. Et donc notre objectif est d'aller aussi vite que possible et nous développons ce plan en ce moment, mais nous sommes en pourparlers en ce moment pour potentiellement utiliser le financement par emprunt pour aller plus vite.

    Adam Samuelson – Goldman Sachs – Analyste

    D'accord. C'est une couleur utile. Et puis juste sur le – sur Shenandoah, je veux dire, je sais que le plan d'investissement de base ici était basé sur une teneur en protéines de 50%. Je veux dire, un sens à ce stade où vous pensez que votre produit initial sera du point de vue de la teneur en protéines et de la chronologie pour aller plus haut vers la bande supérieure de vos espoirs sur la plage de 56% à 60%?

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Ouais. Donc, notre objectif au départ est évidemment que toute la thèse était basée sur 50% de protéines, mais nous savons déjà que mécaniquement, juste mécaniquement, nous pouvons obtenir un peu plus que cela. Et puis – et cela lancera notre partenariat avec Novozymes pour continuer à travailler avec eux pour gravir la courbe en J. Et nous pensons que nous pouvons rapidement atteindre le type 53% pro dans un délai de six à huit mois, puis partir de là. Comme nous l'avons prévu, 53% serait le premier arrêt, 56% le prochain arrêt. Nous pensons que c'est un programme de développement d'un an à 18 mois, puis à partir de là, montez la courbe en J qui est un programme de développement de deux à trois ans pour obtenir le 60% pro avec de nouveaux ingrédients.

    Je pense que la clé est qu'il s'agit non seulement d'une combinaison de produits hautement professionnels, mais aussi de certains ingrédients que nous avons utilisés dans nos essais aquatiques et dans nos aliments aquatiques que nous avons déjà produits pour certains de nos clients via le Entreprise optimale. Et donc de ce point de vue, je pense que nous passerons très rapidement à 53%, puis à partir de là, étape par étape, en remontant la courbe en J.

    Adam Samuelson – Goldman Sachs – Analyste

    D'accord. Et puis enfin pour moi. Pour ce qui est des perspectives de base pour l'éthanol et de tout commentaire sur les exportations, et je sais, je veux dire, l'accord commercial de la phase 1 incluait l'éthanol dans la langue du document. Des signes de demandes de produits de la part de clients chinois? Avez-vous le sentiment qu'ils obtiennent des dérogations tarifaires pour vraiment faire en sorte que l'arb ait plus de sens sur les prix actuels du carburant? Juste des commentaires sur ces perspectives de demande qui augmentent un peu.

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Il y a une discussion. Nous allons en apprendre beaucoup plus tard cette semaine, mais nous devrons attendre et voir à ce sujet. Je ne pense pas que quiconque ait vu beaucoup d'enquêtes sur l'accord commercial de la phase 1, car nous avons simplement – évidemment, nous avons un accord commercial, mais nous avons également – nous avons un virus en même temps. Alors que nous travaillons à travers cela et que l'administration a dit qu'ils ont parlé à leurs homologues en Chine qu'ils vont continuer avec leur idée qu'ils vont acheter ces produits. Notre point de vue est donc constructif. Je pense que nous en apprendrons beaucoup plus potentiellement plus tard cette semaine. On nous a dit que l'éthanol et les DDG sont inclus dans l'accord commercial. Et nous espérons que nous en apprendrons plus bientôt. Mais en termes de demandes de renseignements, je ne suis pas sûr que quiconque ait vu grand-chose sur aucun de ces produits pour le moment, car je pense que le virus l'a un peu retardé.

    Adam Samuelson – Goldman Sachs – Analyste

    D'accord. J'apprécie cette couleur. Je vais le transmettre. Merci.

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. Notre prochaine question vient de Pavel Molchanov avec Raymond James. Votre ligne est maintenant ouverte.

    Pavel Molchanov – Raymond James – Analyste

    Merci d'avoir répondu à la question. En fait, revenons à la précédente. En ce qui concerne la Chine, avez-vous obtenu des éclaircissements de la part de votre type d'homologues chinois traditionnels, si le tarif de 70% sur l'éthanol américain sera levé à tout moment dans un avenir prévisible dans le cadre de la phase 1?

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Eh bien, oui, je veux dire, je pense que nous sommes – nous savons que d'après ce qu'on nous a dit, 70% descendront à leur niveau plus traditionnel, et à partir de là, nous entendons des développements positifs dans termes de – il pourrait aller plus bas que ce qu'il était avant de commencer. Donc – mais jusqu'à présent, tout ce qu'on nous a dit, c'est que le 70% était le niveau qui a été imposé comme punitif lorsqu'ils ont augmenté les tarifs sur de nombreux produits pendant la guerre commerciale. Et je pense que nous allons revenir à notre normale – je pense que c'était un tarif de 20% à 30%. Je ne connais pas le nombre exact au-dessus de ma tête, mais c'était un tarif de 20 à 30% à l'origine, puis la possibilité que cela baisse encore plus. Alors oui, je pense que nous allons sortir du haut. Mais encore une fois ce qui se passe après cela, nous ne savons pas encore.

    Pavel Molchanov – Raymond James – Analyste

    D'accord. Et dans ce contexte, la décision de la Chine, c'était en fait avant le virus, de suspendre son mandat E10 pour 2020. Avez-vous une idée du moment où ils pourraient restaurer une sorte de relance de l'objectif E10?

    Todd Becker – Président, chef de la direction et administrateur

    Je pense qu'il y a là aussi une certaine confusion. I mean, when you look at the announcement, E10 is already being — has been accepted and being used in many provinces, in many large provinces. And so while that came out, it doesn't necessarily affect the fact that they still blend ethanol and still want to blend ethanol. I think what they realize is that internally, it's going to be hard to hit some of these mandates because they haven't built plants and they don't have those plants, but that doesn't mean they're not going to buy ethanol at all. In fact, we remain very constructive on Chinese ethanol demand going forward, even without that, because I don't think that that was really that impactful to what our program will be. Because even if they use E5 or E6, it's still is a significant amount.

    But some provinces have already made the switch fully to E10, and we believe they will continue to buy that even more aggressively as these trade barriers are lifted.

    Pavel Molchanov — Raymond James — Analyst

    D'accord. Très utile. Je vous remercie.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. Our next question comes from Ben Bienvenu with Stephens. Your line is now open.

    Ben Bienvenu — Stephens — Analyst

    Hey, good morning.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Bonjour.

    Ben Bienvenu — Stephens — Analyst

    I wanted to ask — so you guys sold 230 million gallons of ethanol in the quarter, which is just shy of 80% of the capacity. I assume that's because of Wood River and Madison being down for Project 24 implementation and then some improvements at Madison. Est-ce correct?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    C'est correct. So if you take a Wood River plant, which produces about 9 million gallons a month, and a Madison about 8 million gallons a month, that would be 17 million gallons a month times approximately a couple of months of production overall. And so, yeah, that would — that negatively affected our quarter and it negatively affected our EBITDA per gallon, because those plants both had positive EBITDA margins during some of the highest margins experience and they were down and they were offline. So we weren't able to take advantage of that at two large plants, which we think overall affected our quarter by $0.02 a gallon to $0.03 a gallon on our ethanol gallon. But look that's a short-term investment for a long-term solution. And so we knew that the risk is when any of our plants go down for these transformations, that we would be potentially giving up margin opportunity, and that's what happened in the fourth quarter.

    Ben Bienvenu — Stephens — Analyst

    Je l'ai. D'accord. So as you guys work through Project 24 implementations in 2020, what percentage of your capacity would you expect to be offline in the midst of that?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    So, we're probably going to take offline one plant a month for — and it was just before, call it, two weeks to three weeks, is the switch over time depending on the size of the project at each plant. So potentially it's one plant per month or at least a two-thirds of the month that would be down. Starting with the first three that are going down right now, there's two small ones and one big one and then after that another small one goes down, and then two large ones and then a small one.

    So, it's basically going to be every couple plants become one of our bigger plants, but that's going to be over a seven-month period where it's not all down during the same time.

    Ben Bienvenu — Stephens — Analyst

    D'accord. Parfait. Helpful. Je vous remercie. And then I wanted to ask, the agri business segment had a nice quarter and still total segment EBITDA down relative to years passed. I'd just be curious to hear kind of what happened in the quarter? Help us understand mechanically what drove that nice result. And then how should we be thinking about that segment, as it relates to kind of your full-year EBITDA contribution to the overall business?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. So that segment had good earnings from storage returns on — range that we had in storage that basis went up and we are able to achieve much better sales levels. In addition, as our RIN went up as well, they achieved little more service revenues. And then finally in our ag and energy — in the energy side, we just didn't have the same fourth quarter opportunities in our natural gas merchant businesses that we've seen in the past, just because the reduced volatility, reduce prices and weather.

    And so sometimes that sometimes supercharges our quarter. Still very committed to that program, but it just wasn't a year that it was a big contribution work in prior years past that was off from their strongest quarter in our merchant businesses. So, we still think we'll still hit 2020 as much, we'll return back to normal where that segment has been running for the last several years, but just not as much opportunities in our merchant energy businesses this quarter.

    Ben Bienvenu — Stephens — Analyst

    D'accord. Génial. Merci. Best of luck guys.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. Our next question comes from Craig Irwin with ROTH Capital Partners. Your line is now open.

    Craig Irwin — ROTH Capital Partners — Analyst

    Salut. Good morning, and thanks for taking my questions. So, Todd, your comments on Project 24, both today and on previous calls, have been really clear. And I should say congratulations on the progress there. Last call, you discussed a side benefit of Project 24 that you uncovered an opportunity to address natural gas usage at Wood River, the opportunity to save maybe as much as $0.08 a gallon.

    Can you maybe share with us whether or not you're uncovering similar side benefits as you execute Project 24? The plants that are in the pipeline for the next couple of months? Are there potential projects that you're in planning to execute that could deliver similar returns?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. So, I think, if you take a history lesson on Wood River, which is really the best one to look at, when we bought that plant in 2014, it was running at $0.35 a gallon. And that's while a similar Obion plant was probably running in the low-20s at the time cents per gallon. And so that was the delta that we needed to overcome, and a lot of it was driven by the difference in distillation and energy use and other inconsistencies that were in those plants.

    Fast forward to today, we still — we were reducing overall our costs at Wood River, but never could get much below $0.30 a gallon. We ran at sub $0.21 a gallon, below $0.21 a gallon in December, and a little bit above $0.21 a gallon in January. And so you can see the impact of this transformation in Project 24. Now that's just operating costs. That's basically just straight in operating costs that we outlined for you in the slide, in our presentation, not inclusive of energy reductions that we're finding out as well. So, what will happen is, it's not just a function of reducing. 2019 operating costs per gallon at Wood River was $0.30 a gallon. 2020 should be in that $0.21 a gallon to $0.22 a gallon. So, we're going to pick up the whole $0.08 a gallon reduction and it will run very similar to an ICM plant.

    Now, there are definitely a handful of ICM plants that run below $0.20 a gallon, and sometimes ours do even. So, we've — but we believe that, in relative terms, that gets us very close to much of the rest of anything that's ICM out there. But beyond that is the fact that our cost of goods sold are going to go down as well as we use about 20% to 25% less natural gas because of this Project 24 upgrade, and that's not in our cost reduction, it is just in a reduction of COGS from commodity procurement. And so if you look at a plant, now the thing is that depending on that gas prices are $2 today, so the benefit is not significant at a low gas prices. But if a plant uses 3 Bcf and its $2, you bought $6 million in gas, maybe it saves us another $1.5 million — $1 million to $1.5 million in overall costs, which is just about another $0.01 a gallon, $0.015 a gallon. But even without that, take another $0.01 a gallon to $0.015 a gallon across all of the Project 24 plants and now you're talking about another $6 million to $8 million of savings just on our COGS. So that's what we discovered.

    Now beyond that, once we complete this, we're not done yet. I mean, we still actually believe there are other things we could do. Once we start to operate like an ICM plant, there is still another step after this that now you can start to debottleneck even further your cost structure because you are much like an ICM plant. And as I said, ICM has made it very well known to us that what we did to improve that middle part of the plant is actually a bigger and more robust than a lot of legacy ICM plants out there, because their technology has changed over the years as well. So, we're very happy about it.

    I think the interesting next step will be Superior and Fergus Falls, and those are two 60 million gallon plants. So, we'll see what the impact on a 60 million gallon plant is next. Now, we don't expect them to operate like a 100 million. But overall, Craig, what we believe is, we will be below $0.24 a gallon, trending toward $0.23 a gallon across the whole platform, and then we'll take it from there and see how much lower we can get it.

    Craig Irwin — ROTH Capital Partners — Analyst

    Génial. Thank you for that. So then on high pro, I guess, we've been hearing that the pricing is may be in the range of — pricing for the offtake agreement is just may be in a range of roughly $100 over soymeal. Can you maybe discuss that? And whether or not there is opportunity for this to achieve a greater premium as maybe some of the things you're working on with Novozymes and greater customer experience out there accumulates over time?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. So, our first contract was not quite a $100, but was not far from that in terms of just value for 50% protein being put into aqua and into pet. And so that was the first step. And it's really a function of getting it in more aggressively and consistently into products, where it gets on to label or gets into the diet. And once it's in, we believe it will stand. And so that's why our initial customer came back and upsized the original offtake agreement because it's working so well for them, and they like the product so much. So with that said though, most interesting is the question being will aqua lose this product to pet or will pet lose this product to aqua, or will it be enough for both.

    Today, it's a bit of a competition starting at the 50% pro, because it does have other qualities around amino acids, around other factors in terms of certain things in the diet and certain things that happen in the process. So they like the product a lot. It's already been included in all veg diets, in poultry producers as well. And so we're starting to see that coming, because the way that they like the product as well. But I think going forward, as we move up the protein curve, it's not a linear curve in terms of value of protein, where soymeal — high-protein soymeal has been at 47% on high pro forever, we are not really going much higher or the great thing about high pro coming out of an ethanol plant is the fact it starts or you using to Fluid Quip system it starts at 50% pro mechanically before even do anything else and then you can start to move up the curve and I gave you those numbers.

    So, we believe there is another $100 a ton to $150 a ton if you can get to 53% pro and then we believe there is another $300 a ton to get to 56% pro, and each $100 a ton is worth about $0.06 a gallon to $0.07 a gallon of uplift in the ethanol margin. So, we're very excited about it and we know it works because the offtakes have been increased, because we've been delivering our — the product to our customer from alternative sources that are producing today, as the industry does not have a lot of redundancy and we're helping each other out. But more so, we're very excited to start delivering them our first products next month and start to include those.

    So, we have a plenty of interest for offtake agreements from multiple different species, and we believe that when we announce — as we get close to announce the second location, our goal is to have an offtake agreement very close behind that or at the same time.

    Craig Irwin — ROTH Capital Partners — Analyst

    Thanks again for taking my questions.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. Our next question comes from Elvira Scotto with RBC Capital Markets. Your line is now open.

    Elvira Scotto — RBC Capital Markets — Analyst

    Hey. Bonjour à tous. This question is on the MLP. So, given all the transformation at GPRE, can you talk about how Green Plains Partners fits in the broader Green Plains strategy?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Actually, the great thing about what we're doing at Green Plains is the fact that in order to be very successful in the Green Plains 2.0 and our Total Transformation Plan, our generation one platform has to operate continually at high levels and at low cost, which is very beneficial we believe for the MLP going forward. As we have stated publicly, we want to run higher than 90%. We ran at 94% in December and we want to continue to run as hard as we can going forward which then increases the volumes at least or stabilizes and potentially increases the volumes at the MLP for everything that goes through there, which keeps the dividend and the distribution very, very stable and potentially growing.

    So, our view is that it's very constructive for GPP to have Green Plains transform, reduce our costs and run more consistently than we have in the past. In addition, the way that we used to be the governor of supply and reduce our supplies during low-margin environments, we don't really have to do that anymore as we lose more money reducing than we do running. So, overall — and then you take into consideration things like China, E15, our terminal in Birmingham, which is very well, in terms — running very well with lots of capacity that goes through it. So overall, we think it's very beneficial to Green Plains Partners for us to do everything we're doing to invest behind it in our original generation one platform.

    Elvira Scotto — RBC Capital Markets — Analyst

    D'accord. And then just as a follow-up, I think you said that you want to grow Green Plains and maybe diversify the asset mix beyond ethanol. So, when we think about Green Plains Partners — sorry, I was talking about GPP, would you — do you have any sort of targets in terms of what's the target for third parties as a percent of GPP's customer base or what kind of diversification across products you're thinking of?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. We have targets to reduce the dependence on Green Plains as a parent organization to GPP and get it to be more independent in terms of volumes that go through. And so I think as we've been fixing Green Plains and getting it to a point where it can operate more consistently in any environment and drive more volumes for Green Plains Partners assets, our goal now is to start to refocus on what we originally have put in place at Green Plains Partners to expand it as a vehicle to find third-party terminals that we believe we can help in terms of our own volume going through there as a base volume, but have a multi-product terminal because ethanol is always a very important part of a lot of terminals that we see or that we go through.

    And so overall, we are starting to then reassess how to grow Green Plains Partners in the future and use it as a vehicle it was originally intended for and reduce the dependence on sponsor volumes.

    Elvira Scotto — RBC Capital Markets — Analyst

    Génial. Merci beaucoup.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. And our next question comes from Laurence Alexander with Jefferies. Your line is now open.

    Laurence Alexander — Jefferies — Analyst

    Bonjour. Two questions. One is, can you just speak little bit about how you see your competitive moats evolving? And I'm thinking in terms of which of your competitors have the knowledge of the aquaculture markets to follow you along this path and then which assets can follow you along this path of optimization and are the assets that can be upgraded in the wrong hands who actually be upgraded?

    And then second question is, can you speak a little bit about — it's been a very long times since I heard you this enthusiastic about a platform. Can you speak a little bit about how are you seeing guardrails, that is what would have to go wrong for you to pivot and say it's the time to look for something else?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    In terms of the competitive moat, we know that the customers we deal with will not buy and not depend on a single location high-protein production facility, because if that one location goes down, there is no redundancy, and they are very dependent on a high level of quality assurance and quality controls to make sure that that product causes no damage to their diet or their — what they're using it for.

    And so we believe that alone is a potential competitive moat, which is why we have to work together with those who have also put it in to their locations, there is only a few, so that we can provide some initial redundancy. But our goal to roll it out to all 13 facilities, provide an customer aqua customer — aquaculture customer globally or domestically with redundancies, which is extremely important. And it's not just redundancies in volume with redundancies in quality and quality control. And so while certainly there will be more of these built, we all — the key to building these protein operations is to maintain quality but also to maintain price discipline on this product, because it would be the dream of many for us to produce a lot of high-protein and commoditize it and reduce the price. But I don't think that we're on any type of path as an industry to do that. And anybody that looked at high protein understands, in our view, when you get into the 50s and the 60s that that is a very unique special product that needs to be protected at all costs.

    And so I think that those that are interested in high protein around the industry understand some of that, and believe that if — because it's not a cheap investment. When you're talking about $35 million to $50 million, you can't start these up and immediately cheapen the value of your product. You've got to increase the value of the product. And everything we're doing with our customers on aqua trials at Shenandoah, and Shenandoah will open up a world-class aqua lab that is now doing trials of these and other novel ingredients for customers globally as well as other areas — other customers that are using our high protein and other aqua trials as well and seeing the benefit of that.

    So, I think there is a good competitive moat that we will have as a company, but also around others that — or want to participate in protein and understand that they have to maintain value because the investment is very big.

    Now, the second thing on Project 24 optimization. Yes, we have developed this alongside with ICM on rolling this out across our platform. Now, the one thing we do is that when we're done with it, we do have a — a bit of a non-compete time that gets us mostly through 2021 and then other plants obviously could always look at spending the money to roll this out as well later on after late '21 and potentially into '22. But we feel like we'll be at a good competitive advantage by then and we'll roll it out throughout our whole platform, but we did get a head start. It doesn't mean that we're going to be the only ones that ever do that, but at least we know that we have protected a head start for a little while, and then at that point others can do this. But again, capital is going to be the key for any of this.

    If you want to invest in 24, you want to invest in protein, these are — we're talking about lots of capital needed at individual plants and the way that this industry has shaped up over the last 18 months, capital has become very tight. In terms of guardrails with everything that we're doing, obviously, we can only do what we can do from the standpoint of others and what — and how they participate and how they behave, but in terms of the guardrail's capital to start. And there is not a wide availability of capital to anybody that wants to do this. We believe because of the — what we've done around Project 24 and what we've done around our portfolio optimization plan delevering this balance sheet significantly where we really have no — all of our assets are unencumbered at this point, we have the ability than, based on off take agreements, to get we believe access of cheap financing — cheaper financing, not cheap financing, but low-cost financing to build it out again.

    We don't want to lever up the balance sheet. But when you have the opportunity to earn $0.16, $0.18, $0.28, $0.35 a gallon on off take agreements, we believe you can pay those back very quickly, because our goal is never to get into a position again where we have a term debt maturity facing us as a company.

    Laurence Alexander — Jefferies — Analyst

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. [Operator Instructions] Our next question comes from Eric Stine with Craig-Hallum. Your line is now open.

    Eric Stine — Craig-Hallum — Analyst

    Bonjour. I was wondering if you could just talk a little bit on kind of your updated thinking on marginal production in the industry. I know if you went — if we went back a couple quarters, it kind of looked like, given the financial troubles, given the market conditions, that there was actually a structural change under way and now your commentary today would suggest that some of those didn't even happen, some of those plants didn't even come down.

    I mean, how long do you think that these marginal plants can hang on in this current environment? Just updated thoughts would be great.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. I think, I mean, we are very surprised by the EIA data. We're actually not sure if it's correct or not, but that's all we have. D'accord? This is — obviously, first quarter is always a weak quarter, cyclically that's weak, and we're living up to our expectations this quarter as well. But during the fourth quarter, we did see reductions without 9.60[Phonetic] a day and we saw that — evidence of that.

    I think if we didn't reach a breaking point of these lower-quartile plants, then I do believe now we are in this 30-day period where people are going to have to make decisions on what they want to do in terms of cash burn and what have they should approve running or not. I think some want to try to make it to the first quarter to see if they can get the driving season, but I'm not sure. I think the banks have reached their breaking point as well in terms of allowing plants to term out their revolvers, and that happened last year as margins got better.

    So, I think we're at that point. It kind of feels like we're at that point where the bottom 10%, 20% of this industry is — does not have a lot of capital left to continue — if any to continue to support running. Look, we just need to get back to that 9.60 [Phonetic] a day, and we'd be in a very different margin situation. And 960 a day, we had margins throughout 2020 along the whole curve in high-single digits, and we haven't seen that for a while. So, we're gonna have to watch production closely, it's a combination of production and stocks. I mean, stocks right now at 23 million barrels are high and we need those to come down as well. But overall, I think it feels like we are starting to reach some breaking points on some of the industry players out there, and we'll see what — see how the reaction is.

    But overall, it does — we're not — it doesn't take much of our Chinese program and some E15 to kick in, but we have shown that we could also make a lot of ethanol very fast. So our view is that, let's continue to build our protein, let's continue to do the things with Project 24, and if we had all of those in line today, you would see the result of 2020 on the last page of our slide deck.

    Eric Stine — Craig-Hallum — Analyst

    Ouais. D'accord. And then last one for me. In the release, you mentioned being complete with the portfolio optimization plan. I mean, should we take that as that the plant sales, you're done with those, or is that something that you still would consider if you're able to accelerate Project 24 in the high-protein initiatives?

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. I mean, look at — I don't think today the market is very deep for people that want ethanol plants at this moment. I can never say that we wouldn't continue on with the program with the right — if something there that would help us accelerate Project 24. But at this point, we don't have very active processes going on, just because of the kind of last three months to four months in ethanol has put some people on the sidelines.

    I do believe overall, there is still a — there is still demand for good plants. Our goal is to get all of our plants to look like and feel like the best plants in the industry, because I think there is a misconception that a Delta-T is not an ICM or a Vogelbusch is not an ICM. And really it comes down to the middle of the plant, which is what we work with an ICM to basically transform all our plants. The front end is the same, where you grind the corn and add the Eastern — or the chemicals to an enzyme to transform it into sugar. The middle of the plant in fermentation and distillation, obviously, is where the money is made. And that's why we're transporting basically full ICM systems into the middle of our plan.

    And the back end of the plant is to load our distribution, that's all the same. So, we didn't want to just sell plants to sell plants when we knew we can invest, yeah, under — about $0.10 a gallon for an upgrade that pays us back about $0.10 a gallon. And so we believe when we come out of Project 24, you will not be able to differentiate our technology from the best technology in the industry and that we believe alone, in any margin recovery environment, increases the value of our assets aggressively. And then from there, put protein on top of that, and then you start to be able to really start to predict cash flows over and above ethanol margins.

    And even ethanol — if ethanol margins or zero, because of what we've done on Project 24 utilizing the protein in our Total Transformation Plan, we could be earning $0.15 a gallon to $0.30 a gallon just on protein alone. And that's really the transformation that is run very — run the plant very best you can, low-cost, drive your cost down, your generation one assets, buying it better and selling it better and making it better is extremely important. And then moving into the protein, which just basically stabilizes and cash flows to be very predictable. And you'll be able to see that most of — we probably will not just build a protein production facility without significant offtake agreements, and we believe that for every protein facility we will build, we will have an offtake agreement if we want one.

    Eric Stine — Craig-Hallum — Analyst

    Je l'ai. Très utile. Merci.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Je vous remercie.

    Opérateur

    Je vous remercie. And our next question comes from Ken Zaslow with BMO Capital Markets. Your line is now open.

    Ben — BMO Capital Markets — Analyst

    Hi, everybody. This is actually Ben [Indecipherable] on for Ken. I just have one question for you today. I'm just wondering about the domestic demand environment. And what is assumed in your 15.8 billion gallon sort of base case assumption? And does RFS have any upside to that, given the recent court ruling? Merci.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. And so that — we use that as a — we use the 14.3 billion as the base demand, but we also know that any waiver issued will be added to 15 billion and then reduced back to 15 billion from the standpoint of that's the base demand in the United States. Now, you can buy a RIN and get out of the blending requirement if you're a blender and not blend 15 billion, or you could blend it and $0.20 a gallon to $0.30 a gallon in the blend, and not buy the RIN.

    So, our view is that, while I outlined to you, that 14.3 billion gallons is 10% of the fuel supply today, 15 billion does equal 15 billion, one way or the other. So we're either going to reduce the RIN bank through these — through the 15 billion equals 15 billion program and people will have to buy a RIN to get out of their blending, or with this recent court ruling, people will just blend 15 billion. And it will come through a little bit of E15 uplift and potentially the rest have just increased blends overall, as we are working very hard with EPA and relabeling and labeling concerns that we had on E15 from the beginning. But more importantly is what the President put it his budget around E15 infrastructure, and we think that could even move very, very fast to start to rollout E15 on a much bigger platform nationwide.

    In fact, New York, obviously, they've approved it. So, while I use 14.3 billion, if you use 15 billion and use 700 million gallons, all of a sudden, you are 10 million, 15 million, 20 million barrels more of demand and you can take care of that supply that's [Indecipherable] very quickly. So it's really hard to say what the blender will do, because I think they're nervous about the outcome of this ruling, and our view is that Tenth Circuit is the law that EPA must comply with.

    And they probably won't do much with that — they probably won't do much to feel that.

    Ben — BMO Capital Markets — Analyst

    Je l'ai. Merci beaucoup.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Merci beaucoup.

    Opérateur

    Je vous remercie. I'm not showing any further questions at this time. I would now like to turn the call back over to Chief Executive Officer, Todd Becker, for any closing remarks.

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Ouais. Thanks for the coming on the call today. We are embarking. We've left portfolio optimization behind and are embarking on Total Transformation. We think we have a great plan, where we're going to figure out how we finance this plan. It's transformational to the way Green Plains looks in the future. It helps out all of our ESG initiatives that we're embarking on. And we believe that it will put Green Plains in a very good position in the future to give you predictable cash flows and predictable earnings streams, while reducing the volatility of the original generation one environment.

    So, thanks for supporting us coming on the call, and we'll talk to you next quarter.

    Opérateur

    [Operator Closing Remarks]

    Duration: 64 minutes

    Appeler les participants:

    Phil Boggs — Senior Vice President, Investor Relations and Treasurer

    Todd Becker — President, Chief Executive Officer & Director

    Patrich Simpkins — Directeur financier

    Adam Samuelson — Goldman Sachs — Analyst

    Pavel Molchanov — Raymond James — Analyst

    Ben Bienvenu — Stephens — Analyst

    Craig Irwin — ROTH Capital Partners — Analyst

    Elvira Scotto — RBC Capital Markets — Analyst

    Laurence Alexander — Jefferies — Analyst

    Eric Stine — Craig-Hallum — Analyst

    Ben — BMO Capital Markets — Analyst

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