Stepan Co (SCL) Transcription de l'appel des résultats du quatrième trimestre 2019

Source de l'image: The Motley Fool.

Stepan Co (NYSE: SCL) Call of Earnings Q4 2019 Feb 20, 2020, 10:00 am ET

Contenu:

  • Remarques préparées
  • Questions et réponses
  • Appeler les participants
  • Remarques préparées:

    Opérateur

    Salutations et bienvenue à l'appel des résultats du quatrième trimestre et de l'année 2019. [Operator Instructions]

    J'aimerais maintenant confier la conférence à Luis Rojo, CFO. Allez-y, monsieur.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Je vous remercie. Bonjour et merci de vous joindre à la revue financière du quatrième trimestre 2019 de Stepan Company.

    Avant de commencer, veuillez noter que les informations contenues dans cette conférence téléphonique contiennent des déclarations prospectives, qui ne sont pas des faits historiques. Ces déclarations impliquent des risques et des incertitudes qui pourraient entraîner des écarts importants entre les résultats réels, y compris, mais sans s'y limiter, les perspectives de nos opérations à l'étranger, les conditions économiques mondiales et régionales et les facteurs détaillés dans nos documents de la Security and Exchange Commission. Que vous nous rejoigniez en ligne ou par téléphone, nous vous encourageons à consulter la présentation des diapositives pour les investisseurs, que nous avons mise à disposition sur www.stepan.com dans la section Relations avec les investisseurs de notre site Web. Nous rendons ces diapositives disponibles à peu près au même moment que la publication des résultats, et nous espérons que vous trouverez les informations et la perspective utiles.

    Sur ce, j'aimerais maintenant passer la parole à M. Quinn Stepan, notre président, président et chef de la direction.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Merci, Luis.

    Bonjour et merci à tous de vous être joints à nous aujourd'hui. Malgré des défis importants en 2019, Stepan Company a dépassé son résultat net ajusté record de 2019-2020 et a augmenté le bénéfice par action ajusté de 7%.

    Pour le trimestre, les bénéfices de Surfactant ont augmenté en raison de la reprise de l'assurance au Mexique et de la croissance fonctionnelle en Europe et en Amérique du Nord. L'activité Polymère a connu un bon quatrième trimestre, tirée par une croissance mondiale des polyols rigides de 7%. Le revenu des produits de spécialité a légèrement diminué en raison des tendances de commande des clients, mais a augmenté de façon significative sur une année complète.

    La Société avait de solides flux de trésorerie et une dette nette négative, car les soldes de trésorerie de 315 millions de dollars dépassaient la dette totale de 222 millions de dollars. La marge d'exploitation ajustée s'est établie à 8%, soit une augmentation de 50 points de base par rapport à 2019-2020. La marge d'EBITDA ajusté a été de 12,4%, soit une augmentation de 90 points de base par rapport à 2019-2020.

    Le bénéfice net ajusté du quatrième trimestre s'est établi à 25,7 millions de dollars ou 1,10 $ par action diluée, contre 19,5 millions de dollars ou 0,84 $ par action diluée à l'exercice précédent. Le bénéfice net ajusté pour l'exercice complet s'est établi à 119,4 millions de dollars ou 5,12 $ par action diluée, contre 111,7 millions de dollars ou 4,79 $ par action diluée à l'exercice précédent.

    Les résultats d'exploitation des tensioactifs de l'exercice ont été affectés par la baisse des volumes aux États-Unis. Aux États-Unis, les principaux facteurs ont été la baisse du volume des produits de soins personnels en raison de la perte par un client clé d'une activité importante et de la baisse de la demande et des ajustements de stocks de fin d'année dans le canal de distribution. Les résultats d'exploitation des polymères se sont améliorés au cours du quatrième trimestre et ont augmenté pour l'ensemble de l'année en raison d'une croissance en volume de 4%, tirée par une croissance à deux chiffres des polyols rigides. Le résultat d'exploitation des produits de spécialité pour l'année a augmenté de manière significative par rapport à l'année précédente, principalement en raison de la forte réduction du volume, de la productivité et des matières premières dans notre activité de nutrition lipidique.

    La Société a augmenté son dividende en espèces trimestriel au premier trimestre de 2020 de 0,025 $ par action ou 10%, marquant la 52e année consécutive que la Société a augmenté son dividende en espèces aux actionnaires. Le dividende en espèces trimestriel sur les actions ordinaires de Stepan est maintenant de 0,275 $ par action payable le 13 mars 2020. En reconnaissance de notre solide historique de dividendes, les actions de Stepan ont récemment été ajoutées à l'indice S&P High Yield Dividend Aristocrat.

    Passons à 2020. Le 19 janvier, nous avons subi une coupure de courant qui a touché Millsdale, notre plus grande installation. Bien que l'électricité ait été rétablie après un certain temps, la panne de courant et les températures inférieures au point de congélation ont créé des défis de production et opérationnels importants. Nous avons pu fonctionner sur une base partielle et avons utilisé les stocks existants pour servir les clients. Cependant, le 17 février, des problèmes opérationnels ont affecté la station de traitement des eaux usées du site et nous ont obligés à arrêter la production sur le site. Nous avons pu redémarrer la production de polyol à l'aide d'une solution temporaire et visons à remettre en service le traitement des eaux usées dans les prochains jours. Une fois la station d'épuration opérationnelle, nous prévoyons que la production de surfactants reprendra. Nous prévoyons que la production d'anhydride phtalique restera en baisse pendant environ 30 jours.

    En raison de la baisse de la station d'épuration et du faible niveau des stocks, nous avons déclaré un cas de force majeure pour la fourniture d'anhydride phtalique et de certaines gammes de produits tensioactifs. Nous utilisons notre réseau de production mondial et travaillons avec nos clients pour minimiser la rupture d'approvisionnement. Nous travaillons également avec notre assureur pour récupérer les pertes liées à cet incident. Pour le moment, nous ne sommes pas en mesure de quantifier l'étendue de l'impact de l'événement. Mais cet incident nous pose un défi en 2020. Nous sommes convaincus que les ressources sont en place pour résoudre le problème et aller de l'avant. Depuis plus de 80 ans, nous fournissons nos clients sur une base fiable et nous nous engageons à le faire à l'avenir.

    À ce stade, j'aimerais que Luis passe en revue quelques détails supplémentaires sur notre quatrième trimestre et les résultats de l'année 2019.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Merci, Quinn.

    Mes commentaires suivront généralement la présentation des diapositives. Commençons par la diapositive 5 pour récapituler le trimestre.

    Le bénéfice net ajusté pour le quatrième trimestre de 2019 était de 25,7 millions de dollars, une augmentation de 31% par rapport à 19,5 millions de dollars au quatrième trimestre de 2019-2020. Étant donné que le bénéfice net ajusté est une mesure non conforme aux PCGR, nous fournissons des rapprochements complets avec les mesures comparables selon les PCGR, et ce peut être trouvé dans l'annexe 2 de la présentation et le tableau 2 du communiqué de presse.

    Un ajustement du bénéfice net déclaré pour ce trimestre a été effectué pour la rémunération différée, les frais de restructuration et les augmentations des réserves de restauration environnementale. Le bénéfice net ajusté pour le trimestre exclut la charge de rémunération différée de 1,8 million de dollars ou 0,07 $ par action diluée, comparativement à un revenu de rémunération différée de 4,7 millions de dollars ou 0,20 $ par action diluée l'année précédente. Les chiffres de la rémunération différée représentent la charge nette liée au régime de rémunération différée de la Société ainsi que les droits à la plus-value des actions réglés en espèces pour nos employés. Étant donné que ces passifs changent avec l'évolution de notre cours boursier, nous excluons ces éléments de notre discussion opérationnelle.

    Le bénéfice net ajusté pour le trimestre exclut également 0,8 million de dollars ou 0,04 $ par action diluée des frais de restructuration après impôt liés aux coûts de déclassement continus associés à la fermeture de l'usine canadienne en 2019-2020 et à la fermeture par sulfonation en Allemagne en 2019-2020. Nous prévoyons un million de dollars supplémentaires des dépenses de démantèlement après impôt en 2020. En outre, le bénéfice net ajusté pour le trimestre exclut également 1,1 million de dollars ou 0,04 $ par action diluée des augmentations des réserves de restauration environnementale associées à un site appartenant auparavant à la société à Wilmington, Massachusetts.

    La diapositive 6 montre le pont des bénéfices totaux de la société pour le quatrième trimestre par rapport au quatrième trimestre de 2019-2020 et décompose l'augmentation du bénéfice net ajusté. Comme il s'agit d'un revenu net, les chiffres indiqués ici sont sur une base après impôt. Nous couvrirons chaque segment plus en détail. Mais pour résumer, les tensioactifs et les polymères étaient en hausse, tandis que le produit de spécialité était essentiellement plat par rapport à l'année précédente.

    Les charges d'intérêts nettes favorables étaient liées à la hausse des produits d'intérêts aux États-Unis après le rapatriement de trésorerie de la société en 2019-2020. Le taux d'imposition effectif de la société était de 18,1% en 2019 contre 19,4% en 2019-2020. Cette baisse d'une année sur l'autre est due à une R&D américaine plus élevée. des crédits d'impôt, partiellement compensés par une provision fiscale favorable ponctuelle en 2019-2020. Nous prévoyons que le taux d'imposition effectif pour l'année 2020 se situera entre 22% et 25%.

    La diapositive 7 se concentre sur les résultats du segment Surfactant pour le trimestre. Le bénéfice d'exploitation des tensioactifs au cours du trimestre a augmenté de 4,8 millions de dollars par rapport à l'exercice précédent, principalement en raison d'une reprise d'assurance liée à une panne d'équipement à Ecatepec au Mexique et à la croissance du volume fonctionnel en Europe et en Amérique du Nord. Les ventes nettes de surfactants se sont élevées à 310 millions de dollars pour le trimestre, soit une baisse de 4%. Le volume est resté stable par rapport à l'année précédente. La hausse de la demande mondiale de produits vendus sur nos marchés finaux agricoles et pétroliers a été compensée par la baisse des volumes dans le canal de distribution. Les prix de vente ont baissé de 3%, principalement en raison de la répercussion de la baisse des coûts des matières premières. L'impact sur la conversion d'un dollar américain plus fort a fait chuter les ventes nettes de 1%.

    Sur le pont, nous montrons l'Amérique du Nord et l'Asie dans la même catégorie, car nos activités de surfactant en Asie sont relativement petites et la majeure partie de la production de surfactants dans cette région est utilisée pour soutenir les activités aux États-Unis. La baisse en Amérique du Nord est principalement attribuable à la baisse de la demande et à la correction des stocks en fin d'année dans le canal de distribution, aux effets indirects de Singapour et à la gamme de produits. Le volume en Amérique du Nord a augmenté de 5%, tiré par une forte croissance à deux chiffres dans les marchés finaux fonctionnels. Les résultats de l'Amérique latine sont en hausse, principalement en raison d'une reprise d'assurance liée à l'incident d'Ecatepec, au Mexique. Les résultats européens ont augmenté grâce à une demande accrue sur les marchés finaux agricoles et pétroliers.

    Passons maintenant à Polymers sur la diapositive 8. Le bénéfice d'exploitation trimestriel de Polymer a augmenté de 1,9 million de dollars par rapport à l'année précédente. Cela était dû à la croissance en volume des polyols rigides. Les ventes nettes de polymères ont atteint 116 millions de dollars pour le trimestre, en baisse de 5% par rapport à l'année précédente. Le volume total a augmenté de 3% d'un trimestre à l'autre. La croissance mondiale des volumes de polyols rigides de 7% a été partiellement compensée par la baisse des volumes de PA. Les prix de vente ont baissé de 7%, et l'impact sur la conversion d'un dollar américain plus fort a eu un impact négatif sur les ventes nettes de 1%.

    Les volumes mondiaux de polyols ont augmenté de 7% en raison de la croissance rigide des polyols en Amérique du Nord et en Asie. Nous avons continué de connaître une forte demande du marché tirée par les efforts d'économie d'énergie et la croissance de la construction. Les résultats des polyols en Amérique du Nord ont augmenté en raison d'une forte croissance des volumes. Les résultats européens ont diminué en raison de la baisse des volumes. Les résultats de la Chine se sont améliorés sur une croissance de 70% du volume, tirée par une demande accrue dans l'isolation des chambres froides et une utilisation accrue du polyester polyol. Enfin, les résultats PA ont diminué en raison de volumes plus faibles.

    Le bénéfice d'exploitation trimestriel des Produits de spécialité s'est établi à 5 millions de dollars, essentiellement stable par rapport à l'exercice précédent. Les ventes nettes de produits de spécialité se sont élevées à 18,6 millions de dollars pour le trimestre, une baisse de 9% par rapport à l'année précédente.

    Nous allons maintenant prendre un moment sur la diapositive 9 pour récapituler les performances financières de l'année 2019. Le bénéfice net pour l'année 2019 s'est élevé à 103,1 millions de dollars. Le bénéfice net ajusté a de nouveau atteint un record de 119,4 millions de dollars ou 5,12 $ par action diluée, une augmentation de 7% par rapport à 4,79 $ par action diluée en 2019-2020.

    Le résultat d'exploitation des surfactants s'est élevé à 122,8 millions de dollars, en baisse par rapport à 2019-2020 en raison de la baisse des volumes aux États-Unis. Aux États-Unis, les principaux facteurs ont été la baisse du volume des produits de soins personnels en raison de la perte d'une entreprise importante par un client clé et de la baisse de la demande et des ajustements des stocks de fin d'année dans le canal de distribution. Le segment Polymère a généré un bénéfice d'exploitation de 69,6 millions de dollars, en hausse par rapport à l'année précédente, en raison d'une croissance en volume de 4% tirée par une croissance à deux chiffres dans les polyols rigides. Le résultat d'exploitation des produits de spécialité s'est élevé à 16,4 millions de dollars, en hausse de 4,8 millions de dollars par rapport à l'exercice précédent, en raison de la forte baisse du volume, de la productivité et des prix des matières premières dans nos activités de nutrition lipidique.

    La diapositive 10 montre le pont des bénéfices totaux de la société pour toute l'année 2019 par rapport à 2019-2020. Comme pour le pont trimestriel, les chiffres ici sont indiqués sur une base après impôts.

    Passons à la diapositive 11. Notre bilan demeure solide. Nous avions une dette nette négative à la fin de l'exercice, car les soldes de trésorerie de 315 millions de dollars dépassaient la dette totale de 222 millions de dollars. Nous avons réalisé une année record en espèces, avec une trésorerie d'exploitation d'un montant record de 218 millions de dollars, soit une augmentation de 27% par rapport à 2019-2020. Pour l'année entière, la Société a rendu 36,3 millions de dollars à nos actionnaires via des dividendes et des rachats d'actions.

    À partir de la diapositive 12, nous vous informerons maintenant de nos priorités stratégiques et de nos plans pour accroître la valeur pour les actionnaires.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Merci, Luis.

    Comme mentionné précédemment, le premier trimestre 2020 sera un défi. En plus de l'incident de Millsdale, l'impact direct et indirect du coronavirus en Chine aura un impact négatif sur le trimestre. Le gouvernement chinois a demandé à Stepan et à de nombreuses autres sociétés de fermer temporairement des sites de fabrication. Notre usine a été fermée pendant 12 jours en février, et après le démarrage, la logistique a été difficile et la production limitée.

    Malgré ces défis, nous pensons que notre concentration continue sur la diversification du marché final, les clients de niveau 2 et de niveau 3, ainsi que nos activités de coûts, bénéficieront à notre activité Surfactant. Nous pensons également que notre activité Polymère continuera de bénéficier de la croissance du marché des matériaux d'isolation et sommes optimistes quant à la croissance de son volume en 2020. Après une année de croissance impressionnante en 2019, nous prévoyons qu'en 2020, les résultats de l'activité Produits de spécialité se rapprocheront de ceux de 2019 .

    Passons à la diapositive 13. Nous avons bien progressé dans nos efforts de diversification des marchés, qui continuent d'être un élément clé de notre stratégie. Le volume vers les marchés finaux des produits fonctionnels a augmenté de 9% au cours du quatrième trimestre, principalement en raison de la hausse de la demande sur les marchés finaux agricoles et pétroliers.

    Ensuite, notre concentration sur l'intimité client reste une priorité afin de générer une croissance au sein de notre clientèle de surfactants de niveau 2 et de niveau 3 et de maintenir notre position de leader dans plusieurs de nos activités clés. Le volume des clients de niveau 2 et de niveau 3 est resté stable au cours du trimestre, principalement en raison de l'augmentation de la demande en Amérique latine, compensée par une réduction aux États-Unis en raison de la baisse de la demande et des ajustements de stocks en fin d'exercice. Le volume mondial de polyols rigides a augmenté de 7% au cours du trimestre en raison de la forte demande du marché tirée par l'augmentation des normes d'isolation et la croissance de la construction. Nous restons optimistes quant à la croissance continue du marché du polyol rigide en raison des efforts mondiaux de conservation de l'énergie.

    Cet été, nous connaîtrons des coûts supplémentaires pour gérer la fermeture de la rivière Illinois pour les activités d'entretien prévues.

    L'innovation est un élément clé de notre stratégie. En tant que leader sur le marché des polyols rigides, nous continuons de travailler au développement de la prochaine génération de technologies à valeur ajoutée pour notre clientèle. Au cours du trimestre, nous avons continué de vendre STEPANQUAT Helia en Amérique du Nord, où les clients réagissent positivement à ce nouvel ingrédient revitalisant capillaire doux et plus sûr pour l'environnement. Nous avons également introduit le produit en Amérique latine et en Inde. De plus, nous continuons à vendre notre produit NINOL CAA avec des résultats encourageants. Ce nouveau produit est naturellement dérivé et doux et a des niveaux actifs plus élevés par coût de transport réduit. Le produit offre des fonctionnalités multiples, afin que nos clients puissent réduire le nombre de produits dans leur formulation. Il s'agit d'un excellent produit qui offre de meilleures performances pour nos clients et l'environnement.

    Ensuite, l'excellence opérationnelle fait partie intégrante de notre stratégie. Nous pensons que l'application des meilleures pratiques de sulfonation, les synergies de réseau et les opportunités d'économies de coûts créeront une valeur à long terme de notre acquisition à Ecatepec, au Mexique. Nous continuons de réaliser des économies sur l'arrêt de nos activités de surfactant à l'usine de Wesseling, en Allemagne. Nous continuerons d'examiner notre base d'actifs afin de rechercher des opportunités d'optimiser et d'améliorer encore l'utilisation des capacités et d'être plus efficaces dans la manière dont nous servons nos clients dans le monde entier.

    En 2019, nous avons considérablement amélioré les contributions de notre équipe financière. Nous avons réduit les charges d'intérêts nettes de 45%, appliqué un taux d'imposition effectif et réduit les créances échues, ce qui a amélioré notre résultat net et notre trésorerie.

    Enfin, les fusions et acquisitions représentent un outil important comme moyen de générer une croissance significative du BPA et du BAIIA au cours des prochaines années. Compte tenu de la solidité de notre bilan, nous continuerons à identifier et à poursuivre les opportunités de fusions et acquisitions pour combler les lacunes de notre portefeuille de produits et ajouter de nouvelles chimies de plate-forme. Au cours du quatrième trimestre, nous avons acquis la gamme de produits démulsifiants de KMCO, LLC. Nous avons acquis la gamme de produits, la technologie des processus et leur liste de clients. La production pétrolière nécessite l'utilisation de produits chimiques et de catalyseurs pour aider à séparer le pétrole et l'eau avant que le pétrole brut ne parvienne à la raffinerie. Le marché mondial des désémulsifiants est d'environ 2 milliards de dollars et devrait croître au niveau ou légèrement au-dessus du PIB. Il s'agit d'une opportunité importante pour l'avenir et complète notre portefeuille de produits sur le marché des champs pétroliers. Nous prévoyons que cette acquisition sera relutive pour Stepan en 2022.

    À la fin de la décennie, je repense à l'histoire récente et aux entreprises que notre équipe a bâties. Au cours des 10 dernières années, nous sommes devenus une entreprise plus diversifiée. Nous avons augmenté le bénéfice net ajusté de 80% et obtenu des résultats records au cours de sept des 10 dernières années. Nous avons bâti un bilan solide avec plus de liquidités que de dettes et, surtout, nous avons triplé notre capitalisation boursière de 700 millions de dollars à 2,2 milliards de dollars. Pas une mauvaise décennie.

    Pour l'avenir, nous avons une excellente organisation et trois entreprises solides, avec des opportunités de croissance. Nous avons le désir et la capacité de livrer une nouvelle décennie de croissance solide. Nous avons la flexibilité financière de réaliser des acquisitions qui compléteront notre croissance organique et nous aideront à générer de la valeur pour les actionnaires.

    Ceci conclut nos remarques préparées. Nous comprenons que vous pourriez avoir plus de questions sur la situation actuelle à Millsdale. Veuillez noter que cet événement reste fluide et que nous vous fournirons plus d'informations le cas échéant. Pour le moment, nous aimerions renvoyer l'appel aux questions.

    Malika, veuillez consulter les instructions pour la partie questions de l'appel d'aujourd'hui.

    Questions et réponses:

    Opérateur

    [Operator Instructions] Notre première question téléphonique vient de Mike Harrison de Seaport Global Securities. Allez-y. Votre ligne est ouverte.

    Michael Harrison – Seaport Global Securities – Analyste

    Salut bonne matinée.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Bonjour Mike.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Bonjour Mike.

    Michael Harrison – Seaport Global Securities – Analyste

    Quinn, je sais que vous avez mentionné que la situation à Millsdale est toujours en train d'évoluer, une situation fluide. Mais peut-être pouvez-vous nous aider à comprendre quels produits tensioactifs y sont affectés? Ou peut-être aidez-nous à déterminer la proportion de votre volume nord-américain qui est desservie par cette installation. Peut-être des mesures que vous pourriez partager pour nous aider à comprendre à quoi ressemblerait l'impact.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    D'accord. Ouais. Si nous examinons principalement trois gammes de produits que nous avons invoquées en cas de force majeure au sein de notre gamme de tensioactifs, nos assouplissants textiles, nos oxydes d'amine à base d'amine tertiaire à base de propyle métallique et notre gamme de produits au butane. Ce sont donc les trois gammes de produits qui ont été touchées. Ces gammes de produits de Millsdale représentent environ 10% de nos activités en Amérique du Nord qui sont actuellement attribuées et environ 5% de nos activités mondiales. Si nous regardons ce que nous espérons être un délai relativement court pour la force majeure, mais c'est la taille de l'entreprise aujourd'hui.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Et Mike, j'ajouterai juste, à votre commentaire, pour essayer de comprendre. En janvier, nous avons eu un coût supplémentaire d'environ 2 millions de dollars. Nous évaluons toujours quelle a été la période d'interruption des activités pour janvier. Mais en termes de coûts dus à tout l'entretien et à tout ce que nous devons faire à Millsdale, l'impact sur les coûts supplémentaires était d'environ 2 millions de dollars.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Et cela inclut à la fois le surfactant et le polymère.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Ouais, ouais, c'est pour tout le site.

    Michael Harrison – Seaport Global Securities – Analyste

    Compris. Et ensuite, sur Ecatepec, pouvez-vous nous donner une mise à jour sur le fonctionnement de cette usine, la progression de la montée en puissance là-bas et peut-être ce que vous voyez plus largement sur le marché des surfactants en Amérique latine? Et aussi, dans cet ensemble de questions, pouvez-vous quantifier le recouvrement d'assurance que vous avez vu au quatrième trimestre?

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Ouais. Permettez-moi donc de m'occuper uniquement de l'assurance. L'impact net de la récupération d'assurance a probablement été de 5 millions de dollars après impôts. Si nous examinons la montée en puissance de nos activités à Ecatepec, ce que nous constatons, c'est que sur une base séquentielle, le volume revient du T3 au T4. Nos volumes ont augmenté d'environ 10%. Nous prévoyons, du quatrième au premier trimestre, que nos volumes augmenteront d'au moins 10% supplémentaires, car nous avons rétabli la production dans la région.

    Et en général, nous nous sentons plutôt bien dans l'ensemble du marché mexicain. Nous avons environ un an de retard en termes de rentabilité pour le site. Mais globalement, nous pensons que notre activité sera en hausse en 2020 par rapport à ce qu'elle était lors de notre acquisition, de l'ordre de grandeur, probablement d'environ 30%. Nous nous sentons donc toujours satisfaits de l'acquisition au Mexique et nous espérons reprendre le chemin de notre analyse de rentabilisation en 2021. Mais nous progresserons cette année.

    Pour ce qui est de l'Amérique latine dans son ensemble, notre principal marché aujourd'hui est le Brésil, et nous nous sentons plutôt bien face aux progrès que nous réalisons au Brésil. Notre clientèle de niveau 2, niveau 3 est en hausse. Notre clientèle de niveau 3, en particulier, a augmenté d'environ 15% l'an dernier au Brésil et notre activité agricole a augmenté d'environ 30% l'an dernier au Brésil. Nous nous sentons donc assez bien en Amérique latine et aux opportunités qu'elle présente pour Stepan Company.

    Michael Harrison – Seaport Global Securities – Analyste

    D'accord. Vous avez fait référence à la question des frais généraux à Singapour dans le contexte d'une baisse des revenus d'exploitation des surfactants en Amérique du Nord et en Asie au quatrième trimestre. Quel était ce problème? Et cela a-t-il été résolu?

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Ouais. Mike, il s'agit simplement de différences de calendrier de production, et l'impact a été d'environ 2 millions de dollars au cours du trimestre. Et oui, je veux dire, ce n'est pas un effet continu de cela.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Aucun problème à Singapour. Juste le moment des expéditions de l'Asie vers les États-Unis et l'année au cours de laquelle nous absorbons les frais généraux.

    Michael Harrison – Seaport Global Securities – Analyste

    D'accord. Un de plus pour moi et je reviendrai dans la file d'attente. Juste sur les fusions et acquisitions, vous avez fait référence à une acquisition de ligne de produits. Je suppose que c'était relativement petit, évidemment, pas relutif pendant quelques années, mais il semble que cela rentre dans le portefeuille. Pouvez-vous peut-être nous faire une mise à jour? Je veux dire, évidemment, le bilan continue d'être dans une position très solide. Comment envisagez-vous des opportunités de fusions et acquisitions plus importantes et d'autres opportunités d'allocation de capital, peut-être que certains rachats d'actions à l'approche de 2020? Je vous remercie.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Donc, juste dans une perspective globale, nous chercherions à poursuivre les achats d'actions légèrement plus agressifs que nous avons démontrés au cours des deux dernières années en 2020. Nous continuerions donc à le faire. Et évidemment, nous nous engageons également à verser notre dividende. Nous prévoyons donc de rendre de l'argent aux actionnaires dans les deux cas.

    Du point de vue de l'acquisition, nous avons développé un portefeuille d'opportunités assez étendu que nous recherchons actuellement. Le pipeline, en général, est très cohérent avec nos priorités en matière d'agriculture, de gisement de pétrole, de polyol rigide et de spécialités de soins personnels sont les quatre domaines que nous examinons. Et nous espérons faire quelques acquisitions en 2020, à la fois petites et grandes. Mais nous continuerons à travailler là-dessus en tant qu'organisation. Nous voulons être plus acquisitifs et disposer de ressources pour y travailler.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Ouais. Et ce que j'ajouterai, Mike, sur le point sur les ressources, je veux dire, nous avons beaucoup travaillé au cours des derniers trimestres pour investir davantage dans le domaine des fusions et acquisitions, en particulier dans les unités commerciales – pas au niveau de l'entreprise, mais au sein de l'unité commerciale, des personnes entièrement dédiées aux fusions et acquisitions, ce qui contribuera de manière significative à aller plus loin – à être rapide et à être plus clair sur nos objectifs et ce que nous voulons y atteindre.

    Michael Harrison – Seaport Global Securities – Analyste

    D'accord. Merci beaucoup.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Merci, Mike.

    Opérateur

    Je vous remercie. Et notre prochaine question vient de la lignée de Vincent Anderson avec Stifel. Allez-y. Votre ligne est ouverte. Monsieur Anderson, votre ligne est ouverte.

    Vincent Anderson – Stifel, Nicolaus & Company – Analyste

    Hey. Désolé les gars. J'espérais que nous pourrions parler un peu plus du volume au quatrième trimestre dans Surfactants, si vous vouliez nous donner une idée de la contribution que vous avez vue des produits que vous avez lancés au cours de la dernière année . Et puis, à ce sujet, devrions-nous interpréter vos commentaires dans le communiqué de presse sur l'agriculture comme signifiant que vous avez réussi à vous familiariser avec les formulations mises à jour dont nous avons discuté dans le passé? Ou s'agissait-il plutôt d'une augmentation généralisée de la demande agricole?

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Vincent, comme je l'ai mentionné dans le script, nous sommes très satisfaits de nos résultats de volume en surfactant en Amérique du Nord. Il est en hausse de 5%, porté par une forte croissance à deux chiffres de nos marchés fonctionnels. Donc, avec tout dit, comme nous l'avons mentionné sur le canal de distribution. Donc, vous avez vu les trois premiers trimestres et clôturer l'année avec notre plus grande entreprise de la société, qui est l'Amérique du Nord Surfactants, je veux dire, un volume en croissance de 5%. Nous en sommes très heureux. Quinn, voulez-vous ajouter quelque chose sur ag?

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Ouais. Du seul point de vue agricole, la majeure partie de la croissance des volumes que nous avons observée sur le marché agricole est une augmentation de la part du fait de son incorporation dans de nouvelles formulations à travers le monde. Nous sommes donc plutôt satisfaits des ressources de R&D que nous avons sur le marché agricole et de l'excellente collaboration que nous avons avec les sociétés de production agricole. Nous pensons donc que c'est une véritable force pour Stepan et nous continuons à le faire.

    Nous avons notre nouveau Chief Technology Officer qui vient du marché agricole. Nous investissons dans une nouvelle installation de R&D à notre usine de Winder, en Géorgie, et nous continuons à ajouter des ressources sur une base régionale pour soutenir la croissance de nos activités agricoles. Nous pensons donc que nous sommes bien positionnés dans cet espace et attendons des contributions continues de celui-ci en 2020 et au-delà.

    Vincent Anderson – Stifel, Nicolaus & Company – Analyste

    C'est très utile. Je vous remercie. Et puis passer à l'acquisition de KMCO. J'espérais juste que vous pourriez spécifier exactement où ceux-ci complètent votre portefeuille actuel. Et puis une idée de la raison pour laquelle KMCO avait quitté le [Indecipherable] désémulsifiants mais pas leurs désémulsifiants polyols?

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Ainsi, KMCO a eu une explosion dans son établissement il y a environ un an et demi, il y a près de deux ans, dans son établissement. Et bien que l'événement n'ait pas directement impliqué le produit désémulsifiant, ils n'ont pas pu redémarrer cette installation et ils ont dû collecter des fonds pour régler certains problèmes juridiques sur le site. Aujourd'hui, la gamme de produits n'est pas active – ou n'était pas active. Nous sommes donc ravis de pouvoir acheter la technologie, acheter les formulations et acheter la liste des clients qui lui est associée.

    Je ne sais pas pourquoi ils ont choisi de ne pas vendre l'autre partie de l'entreprise pour le moment. Ils envisagent également de vendre le site et de quitter l'entreprise dans son ensemble. Le propriétaire actuel est un propriétaire de capital-investissement. Donc, encore une fois, nous sommes très satisfaits de l'acquisition. Nous sommes en train de reconstruire la chaîne d'approvisionnement au sein du réseau de Stepan, et c'est pourquoi l'entreprise ne sera relutive qu'en 2022.

    Vincent Anderson – Stifel, Nicolaus & Company – Analyste

    D'accord. Merci. Et puis je me tourne vers les investissements. Vous avez investi de manière constante au cours des dernières années dans l'amélioration de la fiabilité et de l'efficacité. Quelle est votre impression de votre base d'actifs aujourd'hui par rapport à vos objectifs de fiabilité à long terme? Et quand vous attendriez-vous à atteindre ces objectifs? Et des dépenses supplémentaires associées à ces initiatives? Où cela pourrait-il se résumer en termes de budget d'investissement?

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Notre activité est globalement à forte intensité de capital. Nous dépensons environ 60 à 70 millions de dollars par an pour l'entretien de notre infrastructure actuelle. Je ne sais pas si nous prévoyons que ce nombre diminuera considérablement au fil des ans. C'est une exigence constante de maintenir une production sûre et fiable dans l'entreprise dans laquelle nous nous trouvons. Nous pourrions voir le capital baisser légèrement mais pas de manière significative du point de vue de la maintenance.

    Vincent Anderson – Stifel, Nicolaus & Company – Analyste

    Sûr. Je vous remercie. Mais, désolé, pour clarifier, pas les 60 à 70 millions de dollars, mais la différence entre votre budget d'investissement actuel et ce budget d'entretien régulier.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Vous parlez de la différence entre …

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Oui, 100 millions de dollars. Donc, comme vous le savez, bien que nous ayons dépensé en 19 – je veux dire, les 106 millions de dollars en dépenses d'investissement sont une combinaison de l'entretien et de l'infrastructure de base, de la santé et de la sécurité et de tout cela. Nous continuons également à investir dans des projets de croissance, en particulier dans notre gamme de produits en polyol, en augmentant la capacité et en mettant de nouvelles capacités pour de nouvelles innovations. Cette combinaison des deux éléments est donc essentiellement ce qui représente les 106 millions de dollars que nous avons dépensés en 2019.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Ouais. Donc, je veux dire, nous aimerions continuer d'avoir des opportunités de croissance pour dépenser de l'argent et pour améliorer notre entreprise et améliorer notre gamme de produits. Nous aimerions donc continuer à investir dans nos opportunités de croissance, à la fois inorganiques du point de vue des acquisitions, mais aussi de manière organique. Et comme Luis vient de le mentionner, le repositionnement et l'ajout de flexibilité et de capacités de produits supplémentaires pour l'avenir au sein de notre activité polyol est capitalistique et c'est là que nous dépensons une bonne partie de cet écart aujourd'hui.

    Vincent Anderson – Stifel, Nicolaus & Company – Analyste

    D'accord. Compris. Merci beaucoup.

    Opérateur

    Je vous remercie. Notre prochaine question vient de la lignée de David Silver avec CL King & Associates. Allez-y. Votre ligne est ouverte.

    David Silver – CL King & Associates – Analyste

    Ouais. Salut. Bonjour.

    F. Quinn Stepan – Président, président et chef de la direction

    Bonjour.

    Luis E. Rojo – Vice-président et directeur financier

    Bonjour, David.

    David Silver – CL King & Associates – Analyste

    Ouais. Donc, j'avais quelques questions. Mais je veux dire, le premier – le principal domaine d'intérêt ici serait dans vos programmes de R&D. Ainsi, vous dépensez environ 3% de vos revenus en R&D chaque année. Et je me demandais si vous pouviez caractériser le programme et peut-être à travers quelques mesures. So, I don't know if you calculate this internally, but do you have a vitality index of sorts? In other words, what percentage of your revenues might be derived from products that might be, I don't know, three years old — in the last three years or developed in the last five years, and internally, I mean, where might that be now versus where you're expecting that to move over a couple of years or however you look at it internally?

    And then secondly, maybe if you could characterize — if you could break down the spending maybe by how much is directed toward proprietary new products such as STEPANQUAT and NINOL versus — I guess you're supporting a large important private label business and that might be an instance where maybe you're mimicking or inventing around products developed by other suppliers. So just looking to get kind of a big picture view of this significant ongoing R&D spend and how that might be reflected in your results over the next few years. Merci.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    D'accord. We don't have — we don't look at this specific vitality index that you have talked about. But what I would tell you is the way we do look at our research and development. We kind of look at it in kind of different buckets. One bucket is technical service. And let me just tell you what the buckets are, and then I'll come back and talk about a couple of them.

    David Silver — CL King & Associates — Analyst

    Sûr.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    So we look at it — so technical service is a bucket. We look at kind of our innovative or inventive activities. We look at kind of plant support related activities, and plant support could be helping us debottleneck our facilities and get more from our existing assets. And then we kind of look at it — then, also the last bucket I would say is kind of regulatory compliance related. So those are the four buckets that we have.

    And today, the largest percent of our assets today are probably spent on technical service, working very closely with our customer base, helping them try to be successful. And a lot of that activity is providing — and you talked about private label business or mimicking. But I would say it's more delivering new formulation technology, incremental improvement technology to customers around the world. When you talk about tier 3 and tier 2 customers, many of those customers around the world don't have the sophistication to develop their own laundry products, to develop their own dish wash products, to develop their own personal care products, and it's taking 80-year history — that formulary that we've developed with old and new products to that customer base.

    So that is a significant part of our effort, and that's done not only in the US but that's done on a global basis. And the other area that we've talked about is in terms of our innovation or invention activities. And today, I would say we probably have about 10% to 15% of our R&D resources are kind of looking for those new molecules. And today, I would say, when we look at that ratio, we're not happy with the productivity of that research and development spend, and we are setting more aggressive goals to deliver new, inventive, innovative technologies from those resources today.

    And then the third bucket that I'll comment on is kind of the plant support. We have been able to drive significant enhanced productivity, particularly in our polymer area by having our plant people work with our R&D resources and our pilot plan resources to drive incremental capacity improvements at our sites on a global basis, and that helps us keep our manufacturing costs low in that area and it helps our profit improvement.

    David Silver — CL King & Associates — Analyst

    D'accord. And thank you for that. And then I have a question for Luis. In the appendix slides, where you're listing some guidance for the future years, you indicate that your overall tax rate is due to step up from the high teens into the low to mid — well, as much as the mid 20s next year. So a couple of things — but I was wondering if you could maybe highlight the source of that firmwide increase and then also whether that's, in your opinion, a one or a shorter-term bump-up in your effective tax rate or whether we should be modeling that higher rate on into the future.

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Ouais. Sure, David. Actually, what I will say is, the range that you see for 2020, the 22% to 25%, is actually our going range. What you saw in the last two years, the 19% and the 18%, was driven by a lot of one-time tax projects delivered by our tax group. So, for example, we mentioned in the script that in 2019 this low tax rate of 18% is driven by R&D tax credits that we were able to claim and to get for several of the last few years. So that's why the 18% and the 19% is not our normal tax rate, includes specific tax projects that are not going to be on a going basis.

    We will continue looking always for opportunities in compliance with laws and regulations. And if during the year we see an additional project, we will always communicate that. But as of now, this is our normal tax rate for on a going basis. And as you know, the tax rate also depends a lot on mix because every country has a different tax rate. So again, I mean, if you are growing faster in Mexico with a 30% tax rate, mix plays a role in the numbers as well.

    David Silver — CL King & Associates — Analyst

    Intéressant. So you were able to claim some reasonably significant discrete tax benefits each of the last couple of years.

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Ouais.

    David Silver — CL King & Associates — Analyst

    D'accord. And then last question. You've talked about growth and development of your agricultural products business. I'm familiar with the use of surfactants for adjuvants that go into pesticide formulations of all types. Is that the guts of your agricultural product business? Or do your chemistries apply to other types of additives or other types of formulation ingredients in pesticide formulations? Je vous remercie.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Our products are used as emulsifiers and solvents. In some applications, we're an adjuvant, but most of it is to the large crop protection companies around the world where we're helping them combine active ingredients and deliver those more effectively to the plants. So it's not adjuvants per se. That's an area where we participate, but it's not a big part of our portfolio today.

    David Silver — CL King & Associates — Analyst

    D'accord. No, that's very helpful. Je vous remercie.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Thank you, David.

    Opérateur

    Je vous remercie. And our next question is a follow-up question from the line of Mike Harrison with Seaport Global Securities. Allez-y. Votre ligne est ouverte.

    Michael Harrison — Seaport Global Securities — Analyst

    Salut. Just a couple of additional ones. In terms of the distributor inventory actions that have — I believe that was kind of expected and is typical at year-end. But where do you see distributor inventory levels now in Surfactants? And is the inventory reduction something that's going to extend into the first quarter or maybe first half of 2020?

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Mike, what we saw, as we mentioned in the script, was lower demand overall in the channel. And then in a few places we saw the inventory adjustment on top of the, in general, the lower demand. As we have talked in the past, I mean, these are two critical areas where we have started seeing the anticipation of a slowdown in the economy, typically in the distribution channel and in the PA business. So, yeah, I mean, distribution was soft in the US throughout '19.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Ouais. And I would say, the distribution business in Latin America, particularly for Brazil, and Europe was pretty healthy. But I would echo what Luis said — when we start seeing small customers stop buying, it gives me some pause about the economy going forward. So, we'll see where that goes. But I am a little concerned about the economy. And the economy, in my mind, is not the stock market. It's actually people that make things and provide services for people around the world, and I see them starting to slow down their purchases and willing to commit less capital to the products that they make.

    Michael Harrison — Seaport Global Securities — Analyst

    Je l'ai. And then over on the Polymer side, it looks like pricing was down about 7% in the fourth quarter. Can you give us some additional color on what's going on with raw materials and pricing within the Polymers business, maybe how we should think about pricing dynamics and margins as we move into 2020?

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Sure, Mike. As we have talked during 2019, it was not only Q4. But of course we saw raw material price reductions especially on the rigid polyol — I mean, across Surfactants and Polymers. But on rigid polyols, we saw significant reductions in several materials, DEG, etc. So that's why, of course, we wanted to be competitive while improving our margins overall.

    As you saw, our operating margins in Polymers went up 100 basis points, and we feel good about the margins in this business and we want to make sure that we grow and we enjoy the market growth and we don't lose business and we don't lose share. So we will continue striking the right balance between top line and margins, and we feel good about where we are now.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    And just a couple of comments on polymer raw materials. So, we have seen significant softening of the DEG market, particularly in China.

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Ouais.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Lower demand in China. And we're seeing that impact the diethylene glycol prices, particularly in Asia, but potentially on a global basis as well. And then, we did mention in the script that the Illinois River is going to be down for the first time ever maintenance in 2020. When I say first time ever maintenance, that's first time ever in 125 years of locks. So, we will have some incremental costs associated with the delivery of both orthoxylene and diethylene glycol to our facilities in Millsdale during the summer of this year. So not a Q1 issue but begin to impact us late Q2 and into Q3.

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Yeah, both on costs and cash.

    Michael Harrison — Seaport Global Securities — Analyst

    Je l'ai. And then in terms of the specialty polyols business, your recent commentary there has not really been positive — or the volume seem to be under pressure there. Is that more market related or is there something going on in your approach to the market or the competitive environment that's leading to the weakness in specialty polyols?

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Ouais. I would say that the true answer is, it's probably a combination of both of those things. The market is down for that. A lot of the products that are used in that space are tied to the auto market. So we are seeing a decrease in demand in that space across the market.

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    Particularly in North America. I mean, our specialty polyol business in Europe is up and we had a good year with key global customers in this space.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Ouais.

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    So, it's up. I mean, North America was down but Europe was up.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Ouais.

    Michael Harrison — Seaport Global Securities — Analyst

    D'accord. Merci beaucoup.

    Opérateur

    Je vous remercie. And I'm showing no further question at this time.

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    D'accord. Thank you very much for joining us on today's call. We appreciate your interest and ownership in Stepan Company. We look forward to reporting to you on our first quarter 2020 call. Merci beaucoup.

    Opérateur

    [Operator Closing Remarks]

    Duration: 56 minutes

    Appeler les participants:

    Luis E. Rojo — Vice President and Chief Financial Officer

    F. Quinn Stepan — Chairman, President and Chief Executive Officer

    Michael Harrison — Seaport Global Securities — Analyst

    Vincent Anderson — Stifel, Nicolaus & Company — Analyst

    David Silver — CL King & Associates — Analyst

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